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Près d’une vieille ville minière en Europe centrale, connue pour son eau turquoise-bleue, vivait Rudapithecus. Pendant 10 millions d’années, ce singe fossilisé a attendu à Rudabánya, en Hongrie, pour ajouter son histoire aux origines de la façon dont les humains ont évolué.

Rudapithecus dévoile une partie de notre évolution

Rudabánya a fourni un bassin – l’un des os les plus instructifs d’un squelette, mais rarement préservé. Une équipe de recherche internationale dirigée par Carol Ward, de l’Université du Missouri, a analysé ce nouveau bassin et a découvert que la bipédie humaine – ou la possibilité pour les personnes de se déplacer sur deux jambes – pourrait probablement avoir des origines ancestrales plus profondes que prévues.
Le bassin de Rudapithecus a été découvert par David Begun, professeur d’anthropologie à l’Université de Toronto, qui a invité Ward à collaborer avec lui pour étudier ce fossile. Les travaux de Begun sur les os des membres, les mâchoires et les dents ont montré que Rudapithecus était un membre de la famille des singes et des humains africains modernes, ce qui était une surprise compte tenu de son emplacement en Europe. Mais les informations sur sa posture et sa locomotion étant limitées, la découverte d’un bassin est donc importante.
«Rudapithecus ressemblait à un singe et évoluait probablement entre les branches, comme le font les singes: il tenait son corps droit et pouvait soulever ses bras», a déclaré Ward, professeur émérite de pathologie et de sciences anatomiques à la Faculté de médecine de la MU, et auteur principal du l’étude.

Il pouvait se tenir debout

«Cependant, il aurait différé du bas du dos, ce qui voudrait dire que lorsque Rudapithecus tombait au sol, il aurait pu avoir la capacité de se tenir debout comme les humains modernes. Ces preuves confortent l’idée selon laquelle plutôt que de se demander pourquoi nos ancêtres humains se sont levés de leurs quatre pattes, nous devrions peut-être nous demander pourquoi nos ancêtres ne se sont jamais laissés tomber à quatre pattes.

Les singes africains modernes ont un bassin long et le bas du dos court parce qu’ils sont de très gros animaux, ce qui est l’une des raisons pour lesquelles ils marchent généralement à quatre pattes lorsqu’ils sont sur le sol. Les hommes ont le bas du dos plus long et plus souple, ce qui leur permet de se tenir debout et de marcher efficacement sur deux jambes, une caractéristique de l’évolution humaine.
Ward a déclaré que si les humains avaient évolué à partir d’un corps ayant la forme d’un singe africain, des changements substantiels pour allonger le bas du dos et raccourcir le bassin auraient été nécessaires. Si les humains avaient évolué d’un ancêtre plus proche de Rudapithecus, cette transition aurait été beaucoup plus simple.
« Nous avons pu déterminer que le Rudapithecus aurait eu un torse plus flexible que les grands singes africains actuels, car il était beaucoup plus petit – seulement environ la taille d’un chien de taille moyenne », a déclaré Ward. « Cela est significatif parce que notre constatation soutient l’idée suggérée par d’autres preuves selon lesquelles des ancêtres humains pourraient ne pas avoir été construits tout à fait comme les singes africains modernes ».

Réaliser une analyse 3D d’autres parties du corps fossilisé de Rudapithecus 

Ward s’est associé à Begun pour étudier ce bassin avec Ashley Hammond, conservatrice adjointe de l’anthropologie biologique au Musée américain d’histoire naturelle, et J. Michael Plavcan, professeur d’anthropologie à l’Université de l’Arkansas. Ce fossile n’étant pas complet à 100%, l’équipe a donc utilisé de nouvelles techniques de modélisation 3D pour compléter numériquement sa forme, puis a comparé ses modèles à ceux d’animaux modernes.
Ward a déclaré que leur prochaine étape était de réaliser une analyse 3D d’autres parties du corps fossilisé de Rudapithecus afin de brosser un tableau plus complet de la façon dont il se déplaçait, donnant ainsi un meilleur aperçu des ancêtres Africains des singes et humains.
Cette recherche a été publiée dans Journal of Human Evolution.
Source : University of Missouri
Crédit photo : Capture d’écran (vidéo)

Un fossile de 10 millions d'années dévoile l'évolution humainemartinPréhistoire
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