L’ancienne planète Vénus aurait été habitable

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Selon de nouveaux modèles informatiques Vénus pourrait avoir été habitable il y a 700 millions d’années. Sur la base d’une série de scénarios, Michael Way et Anthony Del Genio de l’Institut Goddard des sciences spatiales ont conclu que cette planète avait pu conserver de l’eau liquide pendant deux ou trois milliards d’années avant que son atmosphère ne subisse une transformation radicale.

Vénus pourrait avoir été habitable

Vénus actuellement a une atmosphère opaque composée à 96,5% de dioxyde de carbone où il pleut de l’acide sulfurique. Cette planète a également une température de surface moyenne de 462 ° Celsius, ce qui est suffisamment chaud pour faire fondre le plomb. Cela signifie qu’il n’y a aucune chance que Vénus ait de l’eau liquide et qu’elle soit habitable.

Cependant, des cartes radar détaillées établies par une série de sondes spatiales au cours des 40 dernières années indiquent que Vénus aurait pu avoir un océan peu profond. Si tel était le cas, cette planète aurait pu disposer d’un environnement très différent, où il faisait suffisamment froid pour que de l’eau liquide soit présente à sa surface.

Pour voir si cela était possible, Way et Del Genio ont procédé à une série de cinq simulations basées sur différents niveaux de couverture en eau sur Vénus. Celles-ci comprenaient l’une avec un océan profond de 310 mètres, une moins profonde avec une profondeur de 10 mètres, une autre où l’eau était bloquée dans le sol, une avec un océan profond avec une topographie semblable à la Terre et une dernière où Vénus était entièrement recouverte de 158 mètres d’eau.

Pour simuler Vénus telle qu’elle était il y a 4,2 milliards d’années et 715 millions d’années, les chercheurs ont analysé des scénarios selon un modèle de circulation générale en 3D qui prenait en compte l’atmosphère changeante et l’augmentation du rayonnement solaire au fil du temps.

Vénus aurait eu des températures comprises entre 20 et 50 ° Celsius 

Ce qu’ils ont découvert, c’est que, dans chaque cas, Vénus est restée dans une plage de températures stables comprise entre 20 et 50 ° Celsius – ce n’est pas tout à fait confortable selon les normes de la Terre, mais c’est suffisamment froid pour que de l’eau liquide puisse exister. Plus important encore, cette planète aurait pu maintenir cette température pendant trois milliards d’années. Si ces modèles tiennent le coup, ils montrent que Vénus, malgré qu’elle reçoit deux fois le rayonnement solaire de la Terre, reste dans la zone habitable du système solaire.

La raison en est qu’il y a 4,2 milliards d’années, lorsque Vénus a commencé à se former, cette planète a rapidement refroidi et le dioxyde de carbone de l’atmosphère a été absorbé dans les silicates de sa croûte par le même mécanisme qu’il s’est passé sur la Terre il y a trois milliards d’années. Cela aurait laissé une atmosphère semblable à la Terre dominée par l’azote avec des traces de dioxyde de carbone et de méthane.

Mais que s’est-il passé pour que Vénus devienne ce qu’elle est ? Selon l’équipe, il y a eu entre 715 et 700 millions d’années un dégazage soudain de dioxyde de carbone, probablement dû à l’activité volcanique. Lorsque le dioxyde de carbone jaillissait du magma en fusion, celui-ci se refroidissait pour former une croute empêchant la réabsorption du gaz. Cela a déclenché un effet de serre incontrôlé alors que l’atmosphère devenait de plus en plus dense, ramenant la température à son niveau actuel.

Une énorme quantité de gaz aurait été libérée dans l’atmosphère

« Quelque chose est arrivé sur Vénus où une énorme quantité de gaz a été libérée dans l’atmosphère et n’a pas pu être réabsorbée par les roches », explique Way. « Sur Terre, nous avons quelques exemples de dégazage à grande échelle, par exemple, la création des pièges sibériens il y a 500 millions d’années, qui sont liés à une extinction de masse. Cela a complètement transformé Vénus. »

L’équipe a souligné qu’il restait encore des questions importantes à résoudre, notamment si l’eau pouvait se condenser sur Vénus dans un passé lointain et si le dégazage était un événement isolé ou une série d’évènements qui se serait produite sur des milliards d’années.

Cette découverte remet en question la  » zone habitable »

« Nous avons besoin de plus de missions pour étudier Vénus et mieux comprendre son histoire et son évolution », a déclaré Way. « Cependant, nos modèles montrent qu’il existe une possibilité réelle que Vénus ait été habitable et qu’elle fut radicalement différente de celle que nous voyons aujourd’hui. Cela ouvre toutes sortes de conséquences pour les exoplanètes présentes dans ce que l’on appelle la  » zone habitable ». où de l’eau liquide et des climats tempérés peuvent exister. »

Cette recherche a été présentée au EPSC-DPS Joint Meeting 2019 à Genève.

Source : Europlanet Society
Crédit photo : Pixabay

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