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Dans le cadre d’un groupe de recherche international basé au Smithsonian Museum of Natural History, la professeure adjointe d’anthropologie Amelia Villaseñor a contribué à une vaste étude multi-institutionnelle expliquant comment l’extinction massive de carnivores et d’herbivores géants d’Amérique du Nord, influencée par l’homme, a changé fondamentalement la biodiversité et le paysage du continent.

Les humains et leur contribution à l’extinction massive

Dans leur étude publiée dans Science, des chercheurs d’Australie, des États-Unis, du Canada et de Finlande ont montré que les humains ont façonné les processus sous-jacents à la coexistence des espèces depuis plusieurs milliers d’années. Les chercheurs ont découvert que les petits animaux survivants, comme les cerfs, ont modifié leurs interactions écologiques, ce qui a provoqué des bouleversements écologiques sur l’ensemble du continent.
Tóth l’auteur principal de cette étude et les coauteurs se sont concentrés sur la façon dont les grands mammifères étaient répartis à travers le continent à l’époque géologique du Pléistocène et de l’Holocène. (L’époque du Pléistocène est passée d’environ 2,5 millions à 11 700 ans. À partir de la fin du Pléistocène, l’Holocène est l’époque géologique actuelle.)
Pour ce faire, les chercheurs ont analysé la fréquence à laquelle des couples d’espèces ont été trouvés vivants dans la même communauté ou dans des communautés différentes.
Afin d’écarter la possibilité de changements dans les communautés résultant d’une réduction de la diversité ou de la perte d’associations d’espèces disparues, les chercheurs n’ont analysé que les couples dans lesquels les deux espèces ont survécu. Avant l’extinction, la cooccurrence était plus fréquente. Après l’extinction, les ségrégations étaient plus fréquentes.

Des impacts démesurés

Les recherches de Villaseñor se sont concentrées sur les restes fossiles humains comme moyen de comprendre comment les ancêtres humains ont interagi avec les communautés des mammifères au cours des 3,5 derniers millions d’années. Ses recherches plus récentes portaient sur la façon dont les humains modernes avaient façonné les écosystèmes actuels.
Plutôt que de considérer les humains comme des êtres distincts des environnements « naturels », nos recherches ont mis en lumière les principaux impacts que les humains ont eus sur l’écosystème depuis des milliers d’années « , a dit M. Villaseñor. « Les résultats de cet article et d’autres de notre groupe mettent en lumière les impacts démesurés que l’extinction à médiation humaine a eu en Amérique du Nord. »
À la fin du Pléistocène tardif en Amérique du Nord, il y a environ 11 000 ans, les humains ont contribué à l’extinction de grands mammifères, dont les mammouths et les chats à dents de sabre – ce qui est appelé l’extinction de la mégafaune du Pléistocène.

Des travaux motivés par la crise actuelle de la biodiversité

De récents travaux, motivés par la crise actuelle de la biodiversité, ont cherché à comprendre l’héritage écologique et évolutif de cet événement. Il y a eu des transformations écologiques à travers le continent – la steppe des mammouths a disparu, la végétation et les régimes basés sur la cuisson ont changé et de grands carnivores ont disparu.
Source : University of Arkansas
Crédit photo : PXhere

Une étude sur l'extinction des grands animauxmartinPréhistoire
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