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Normalement, les choses se passent lentement dans l’espace. L’évolution des étoiles et des galaxies peut prendre des millions, voire des milliards d’années. Mais maintenant, des astronomes ont repéré un événement que l’on croyait se produire au cours des millénaires et qui s’est produit en l’espace de quelques mois, lorsqu’une galaxie habituellement calme s’est soudainement transformée en un quasar – et pas seulement une galaxie, mais dans six autres.

Des galaxies LINER qui se transforment en quasar 

Les galaxies en question ont commencé dans une classe connue sous le nom de galaxies à raies d’émission nucléaire à faible ionisation (LINER). Représentant environ un tiers des galaxies de notre voisinage, ces LINERs sont caractérisés par une légère activité dans leur centre (ou noyau) – plus que vous ne le verriez dans une galaxie comme la Voie lactée, mais beaucoup moins qu’un quasar flamboyant.
Selon la théorie actuelle, il faudrait des milliers d’années pour que les quasars s’enflamment, mais maintenant, des astronomes ont vu cela se produire en direct, juste devant leurs yeux et ce n’était pas non plus un événement unique – six galaxies LINER différentes se sont soudainement transformées en quasars, au cours des neuf premiers mois d’observation par le Zwicky Transient Facility (ZTF).
« Pour l’un des six objets, nous avons d’abord pensé avoir observé une perturbation de la marée, qui se produit lorsqu’une étoile passe trop près d’un trou noir supermassif et se fait déchiqueter « , explique Sara Frederick, auteur principal de l’étude. Mais nous avons découvert plus tard qu’il s’agissait d’un trou noir en sommeil qui subissait une transition que les astronomes appellent un  » regard changeant « , ce qui donne un quasar lumineux. L’observation de six de ces transitions, toutes dans des galaxies LINER relativement calmes, suggère que nous avons identifié une classe totalement nouvelle de noyau galactique actif. »
Pour mieux comprendre ce qui se passe, l’équipe a regardé de plus près les six LINERs à l’aide du Discovery Channel Telescope. Cela a jeté un nouvel éclairage sur les nouveaux quasars – plus précisément, sur la façon dont leurs noyaux mettent en lumière la poussière et les gaz environnants. Il n’est peut-être pas surprenant que seuls les matériaux les plus proches du centre aient été éclairés dans les nouveaux quasars, alors que les plus anciens sont connus pour éclairer des zones plus larges. Cela pourrait arriver avec le temps.

Les galaxies LINER peuvent abriter des trous noirs

L’équipe a également découvert que les galaxies LINER pouvaient abriter des trous noirs plus grands qu’on ne le pensait auparavant. Les théories actuelles ne peuvent pas expliquer exactement comment la transition s’est produite si rapidement, et l’équipe dit qu’il faudra probablement les réviser complètement. D’autres études devraient révéler plus de détails sur le cycle de vie des quasars et des galaxies en général.
« Nos résultats confirment que les LINERs peuvent, en fait, héberger des trous noirs supermassifs actifs à leur centre, » dit Frederick. « Mais ces six transitions ont été si soudaines et si drastiques qu’elles nous disent qu’il se passe quelque chose de complètement différent dans ces galaxies »
« Nous voulons savoir comment des quantités aussi massives de gaz et de poussière peuvent soudainement commencer à tomber dans un trou noir. Parce que nous avons observé ces transitions dans au moment où cela s’est produit, cela nous donne beaucoup d’occasions de comparer à quoi ressemblaient les noyaux avant et après la transformation. »
Cette recherche a été publiée dans Astrophysical Journal.
Source : University of Maryland
Crédit photo : Pixabay (montage)

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