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Les astronomes ont repéré une énorme planète en orbite autour d’une petite étoile à environ 31 années-lumière. Elle est si grande qu’elle ne peut pas s’être formé de la façon dont nous pensons que la plupart des exoplanètes le font.

Une énorme planète à environ 31 années-lumière

Juan Carlos Morales de l’Université Autonome de Barcelone en Espagne et ses collègues ont repéré cette planète, appelée GJ 3512 b, en utilisant une technique appelée méthode des vitesses radiales. Cela profite du fait que lorsqu’une planète gravite autour de son étoile, celle-ci se déplace légèrement d’une manière qui permet aux astronomes de déterminer la masse et l’orbite de la planète.
En utilisant plus de deux ans d’observations avec l’exoplanète CARMENES en Espagne, les chercheurs ont découvert que GJ 3512 b est au moins 46 pour cent aussi massif que Jupiter et est en orbite autour de son étoile une fois tous les 204 jours. L’étoile elle-même n’est que 12 pour cent aussi massive que notre Soleil – soit environ 126 fois la masse de Jupiter.
« Lors des premières observations, on aurait dit deux étoiles en orbite l’une autour de l’autre « , dit Morales. D’autres observations ont clarifié le fait qu’il s’agissait d’une planète, mais qu’elle était d’une taille inattendue.
« Les planètes géantes sont assez rares en général, mais à mesure que l’on descend dans les étoiles ayant une masse de plus en plus petites elles deviennent encore plus rares « , dit Greg Laughlin de l’Université Yale. « Les processus qui mènent à la formation de ces planètes ne sont pas bien compris. »
La méthode habituelle de formation des planètes s’appelle l’accrétion du noyau. Au cours de ce processus, une planète se forme lentement sous l’effet de la poussière et des cailloux qui s’agglutinent dans le disque de débris entourant une étoile, dont le noyau croît jusqu’à ce qu’il soit assez grand pour retenir une atmosphère gazeuse en raison de sa propre gravité.

Elle s’est formée par un processus appelé instabilité gravitationnelle

Mais lorsque Morales et ses collègues ont fait des simulations de la planète GJ 3512 b, ils ont découvert qu’elle ne pouvait pas s’être formée de cette façon. Au lieu de cela, ils disent qu’elle a probablement été formée dans un processus appelé instabilité gravitationnelle, où un disque de gaz s’effondre spontanément pour former le noyau d’une planète très rapidement.
. »C’est la première fois que nous avons une détection claire d’une planète où la seule façon possible de l’expliquer est l’instabilité gravitationnelle « , dit Morales. Cela signifie peut-être que les processus de formation des planètes sont plus diversifiés que nous le pensions, et il est possible qu’il y ait plus de planètes géantes comme celle-ci que nous ne l’avions imaginé auparavant, dit-il.
Cette découverte a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay (montage)

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