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Dans le cadre d’expériences avec des rats, des porcs et des singes, les chercheurs de Johns Hopkins Medicine ont mis au point un moyen d’administrer à la rétine une thérapie génique permettant de sauver la vue.

Une nouvelle thérapie génique pour traiter la rétine

Si elle s’avère sûre et efficace chez l’humain, cette technique pourrait offrir une nouvelle option thérapeutique plus permanente pour les patients atteints de maladies comme la dégénérescence maculaire liée à l’âge (DMLA), et elle pourrait éventuellement remplacer les gènes défectueux chez les patients atteints de maladies héréditaires de la rétine.
Cette nouvelle approche, décrite dans le Journal of Clinical Investigation, utilise une petite aiguille pour injecter des virus inoffensifs et génétiquement modifiés dans l’espace entre le blanc de l’œil et la couche vasculaire de l’œil, appelé espace suprachoroïdal. À partir de là, le virus peut se propager dans tout l’œil pour transmettre des gènes thérapeutiques aux cellules de la rétine.
L’approche de thérapie génique actuellement utilisée pour traiter l’amaurose congénitale de Leber, une maladie oculaire héréditaire, implique une intervention chirurgicale pour injecter le virus porteur du gène sous la rétine. Cette intervention comporte un risque élevé de développer des cataractes et un risque faible mais important de décollement de la rétine et d’autres complications qui menacent la vision.
Bien qu’elle n’ait été testée jusqu’à présent que sur des animaux, cette nouvelle technique d’injection est moins invasive car elle n’implique pas le décollement de la rétine et, théoriquement, elle pourrait être réalisée en ambulatoire, marquant une étape importante vers des thérapies géniques permanentes plus sûres et plus accessibles pour sauver la vue.
« Le meilleur moment pour les patients atteints de dégénérescence rétinienne héréditaire pour recevoir des traitements géniques est lorsqu’ils ont encore une assez bonne vision. Cependant, à ce moment-là, ils ont aussi plus à perdre à cause des complications. La capacité d’offrir une procédure plus sûre et plus pratique serait une percée importante », affirme Peter Campochiaro, M.D., professeur de l’école d’ophtalmologie et de neurosciences à la Johns Hopkins University School of Medicine et au Wilmer Eye Institute.
Une approche de thérapie génique par injection sous-rétinienne est également à l’essai dans des cliniques pour la dégénérescence maculaire liée à l’âge, qui est l’une des principales causes de la perte de la vision irréversible et invalidante chez les personnes âgées de plus de 50 ans, selon le National Eye Institute. On estime que 10 millions d’Américains souffrent de dégénérescence maculaire liée à l’âge.

Transformer les cellules de la rétine en petites usines anti-VEGF

Dans la forme « humide » la plus courante de cette maladie, des vaisseaux sanguins anormaux se développent sous la rétine et laissent s’écouler des liquides obstruant la vision dans l’œil. La croissance et la fuite des vaisseaux sanguins anormaux sont causées par la production excessive d’un signal cellulaire appelé facteur de croissance vasculaire endothélial (VEGF).
Actuellement, les ophtalmologistes peuvent prévenir la perte de vision en injectant une protéine dans l’œil qui bloque le VEGF, mais ces traitements ont une durée de vie limitée, de sorte que les patients doivent retourner à la clinique toutes les quatre à six semaines pour d’autres injections afin de maintenir leur vision. « Nous constatons que les traitements répétés, bien qu’efficaces, peuvent être difficiles à suivre pour les patients et qu’avec le temps, ils perdent la vue « , dit Campochiaro.
Cependant, une thérapie génique pourrait transformer chaque cellule de la rétine en une petite usine pharmaceutique qui produirait constamment des protéines anti-VEGF, maintenant ainsi une vision continue sans injections répétées.

Cette technique est aussi efficace et durable dans l’administration de la protéine anti-VEGF 

Pour vérifier si la technique d’injection suprachoroïdale permettait d’administrer efficacement des thérapies géniques à la rétine, les chercheurs ont d’abord voulu savoir si cette technique permettrait au virus d’atteindre l’arrière de l’œil. Les chercheurs ont injecté dans les yeux de 10 rats une forme inoffensive de virus modifié pour transporter un marqueur fluorescent dans l’espace suprachoroidal de l’œil. Ils ont utilisé des microscopes à haute puissance pour suivre la lueur à travers la rétine et ont découvert qu’après une semaine, le virus avait atteint toute la rétine.
Ensuite, les chercheurs ont voulu savoir si ce virus pouvait fournir des gènes utiles. Ils ont introduit un gène anti-VEGF dans leur virus modifié et l’ont injecté dans l’espace suprachoroïdal de 40 rats, ce qui a provoqué le développement d’une forme humaine de dégénérescence maculaire. À titre de comparaison, ils ont utilisé l’injection sous-rétinienne conventionnelle chez 40 autres rats.
Les chercheurs ont découvert que la technique d’injection suprachoroïdale fonctionnait aussi bien que l’approche sous-rétinienne conventionnelle et qu’elle était aussi efficace et durable dans l’administration de la protéine anti-VEGF qui protège la vision.

Une technique sûre sans de nombreuses complications

« Nous espérons qu’avec les injections suprachoroïdiennes, les patients pourront tout simplement entrer dans une clinique et recevoir leur traitement qui corrige la vue sans se soucier des nombreuses complications qui accompagnent les injections sous-rétiniennes « , dit Campochiaro.
Source : Johns Hopkins University School of Medicine
Crédit photo : Pixabay