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Les flashes de l’appareil photo d’un téléphone peuvent souvent faire paraître les pupilles des gens rouges sur les photos. Plus rarement, ces éclairs peuvent les faire paraître blancs – ce qui n’est généralement qu’une ruse de la lumière mais qui peut être un signe d’une maladie, y compris un cancer de l’œil le plus fréquent chez les jeunes enfants.

Une application pour détecter des maladies des yeux

Depuis 2014, une application gratuite qui utilise l’intelligence artificielle pour scanner les photos des gens à la recherche de ce que l’on appelle les yeux blancs est disponible pour les appareils iOS ou Android. Cette application, appelée White Eye Detector, a été testée sur 50 000 photos de 20 enfants atteints de maladies oculaires confirmées et 20 avec des yeux normaux.
Les résultats suggèrent que les enfants affectés auraient pu être diagnostiqués plus d’un an plus tôt en moyenne à l’aide de l’application, même si celle-ci ne repère qu’une photo sur trois avec un œil blanc. L’œil blanc peut être le signe de plusieurs maladies, dont la cataracte, des anomalies des vaisseaux sanguins et des cancers appelés rétinoblastomes. Un diagnostic précoce des rétinoblastomes peut prévenir la perte de la vue et la nécessité de traitements tels que la chimiothérapie.
Cependant, l’application ne peut pas faire la distinction entre les yeux blancs dus à une maladie oculaire et les yeux blancs qui apparaissent parfois dans les yeux normaux. Cela signifie que la plupart des cas des yeux blancs détectés par l’application ne seront pas détectés.
« C’est la nature de la bête », dit le créateur de l’application, Bryan Shaw. Il dit que les parents qui aperçoivent des yeux blancs sur des photos –  appelées leucocoriose – font déjà vérifier leurs yeux, comme il est recommandé. L’idée est juste de faire en sorte que cela se produise plus tôt.
Noah, le fils de Shaw, a reçu un diagnostic de rétinoblastome à l’âge de 3 mois et a perdu un œil. Lorsque Shaw a regardé les photos de famille, il a vu pour la première fois l’œil blanc sur des photos prises alors que Noah n’avait que 12 jours.

Un chimiste a créé cette application

Shaw, un chimiste à l’Université Baylor de Waco, au Texas, a donc créé l’application avec l’aide de ses collègues informaticiens Ryan Henning et Greg Hamerly et les conseils des médecins qui ont traité Noah. « Une tragédie personnelle l’a poussé à faire ça, » dit Shaw.
L’application a été téléchargée par des dizaines de milliers de personnes, et il y a des rapports anecdotiques selon lesquels elle a aidé plusieurs enfants à obtenir un diagnostic précoce. Cependant, l’une des deux critiques sur l’Apple App Store se plaint d’avoir raté l’œil blanc présent dans « 10 à 15 photos », tandis que l’autre dit qu’un Noël familial a été ruiné par l’anxiété inutile causée par l’œil blanc.
« Les parents qui voient des yeux blancs devraient faire examiner leurs enfants », dit Ashwin Reddy, consultant en rétinoblastome au Royal London Hospital, au Royaume-Uni. Mais il craint que de telles applications ne conduisent beaucoup de gens à venir se faire examiner. Ce dont on a vraiment besoin, c’est d’une application qui puisse dire quand l’œil blanc est dû à une maladie oculaire, dit Reddy.

L’œil blanc apparaît 10 fois plus souvent chez les personnes atteintes

Shaw pense que ce n’est pas possible en se basant uniquement sur l’apparence. Mais l’œil blanc apparaît 10 fois plus souvent chez les personnes atteintes d’une maladie oculaire, dit-il. Ainsi, l’équipe peut mettre à jour l’application avec la reconnaissance faciale afin qu’elle puisse identifier les personnes ayant des taux anormalement élevés de yeux blancs. L’inconvénient est que cela pourrait retarder la détection.
Cette recherche a été publié dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay