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La sagesse scientifique conventionnelle a longtemps soutenu que les moustiques avaient une portée limitée : ils volent bas vers le sol et parcourent généralement moins de 5 kilomètres au cours de leur courte durée de vie.

Les moustiques sont des vecteurs majeurs du paludisme

Maintenant des chercheurs ont renversé cette sagesse. Au Sahel, la région semi-désertique située juste au Sud du désert du Sahara, les moustiques porteurs du paludisme sont transportés par des vents qui leur permettent de parcourir des centaines de kilomètres – et jusqu’à 290 mètres au-dessus du sol – en une seule nuit.
Ces résultats, publiés dans Nature, aident à expliquer pourquoi les populations de moustiques peuvent surgir si soudainement et mystérieusement au Sahel. Ils ont également des implications importantes pour les efforts visant à éliminer le paludisme dans des pays ou des régions entiers. Les déplacements sur de longues distances des moustiques pourraient augmenter le risque de réintroduction du paludisme une fois qu’il a été éliminé dans une région de la Terre. Les vols de moustiques pourraient également favoriser la propagation des moustiques qui résistent aux insecticides et des parasites qui résistent aux médicaments.
« C’est tout simplement incroyable et complètement révolutionnaire. Cette étude est imaginative et sans précédent, elle change complètement notre compréhension de l’écologie des vecteurs du paludisme et du flux des gènes « , explique Gerry Killeen, écologiste spécialiste des moustiques à l’Ifakara Health Institute en Tanzanie et à la Liverpool School of Tropical Medicine au Royaume-Uni, qui ne participait pas à ce projet. « Je ne regarderai jamais mes données de la même façon. »
Des chercheurs de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses (NIAID) ont publié une étude sur la dynamique des populations, également dans Nature, contenant des preuves solides qu’au moins une espèce de moustiques porteurs du paludisme est un grand voyageur, abandonnant le Sahel pendant la saison sèche.

Ils ont capturé 235 anophèles qui sont des porteurs du parasite du paludisme

Sous l’impulsion de cette découverte, Tovi Lehmann, écologiste des moustiques du NIAID, et son équipe sont partis à la chasse. Ils ont utilisé des ballons à hélium pour hisser des filets verticaux collants entre 40 et 290 mètres au-dessus du sol dans les quatre villages pendant 617 nuits différentes entre 2013 et 2015. Ils ont capturé 461 000 insectes, dont 2 748 moustiques, et 235 anophèles, le genre porteur du parasite du paludisme.
La récolte des moustiques a augmenté avec la hauteur des moustiquaires collantes, ce qui suggère que les insectes peuvent migrer à des altitudes encore plus élevées. Plus de 80% des moustiques capturés étaient des femelles, le sexe qui mord les gens et propage le paludisme. De ce nombre, 90 % avaient pris un repas de sang humain avant de voyager, ce qui signifie qu’ils auraient pu être exposés à des parasites du paludisme.
Les scientifiques ne savaient pas d’où venaient ces moustiques ni quelle distance ils avaient parcourue. Mais ils ont utilisé des outils de modélisation météorologique pour calculer leurs trajectoires, en tenant compte de la direction et de la vitesse du vent. En supposant que les insectes montent d’eux-mêmes, avant d’être emportés par le vent, un moustique peut parcourir jusqu’à 295 kilomètres en un seul voyage nocturne de 9 heures, selon les auteurs.

Plus de 50 millions de moustiques sont capables de transporter le paludisme

L’ampleur des migrations est « massive », concluent les auteurs : ils estiment que chaque année, plus de 50 millions de moustiques sont capables de transporter le paludisme traversant une ligne imaginaire de 100 kilomètres perpendiculairement au vent dominant dans la région de cette étude. Lehmann lui-même note que les implications de cette étude vont au-delà de la lutte contre le paludisme. Il dit qu’il y a une « forte probabilité » que les moustiques migrateurs transportent avec eux d’autres agents pathogènes importants, comme le virus qui cause la fièvre de la vallée du Rift.
Alessandra della Torre de l’Université Sapienza de Rome, qui étudie comment la génétique et l’écologie des moustiques affectent le paludisme en Afrique subsaharienne, partage cet avis. « Il s’agit d’un document révolutionnaire qui a des répercussions cruciales sur la santé publique « , dit-elle. Les scientifiques, ajoute-t-elle, « ont réalisé une étude que personne d’autre ne pensait pouvoir réaliser pour vérifier une hypothèse de travail que personne d’autre n’osait faire ».
Source : Science
Crédit photo : Pixabay