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Quand il s’agit de nos différences avec les Néandertaliens, la plupart de ce que nous savons vient de la comparaison des fossiles. Mais les fossiles ne peuvent nous parler que d’os et non d’organismes vivants entiers.

Le « livret d’instructions » dévoile les différences avec les Néandertaliens

Cela est en train de changer grâce à une méthode de calcul unique en son genre. L’approche des chercheurs utilise l’ADN néandertalien qui reste dans ces os pour trouver des différences dans la façon dont les gènes sont contrôlés entre les humains modernes et les Néandertaliens.
Cette nouvelle capacité d’étudier les changements dans les « instructions » d’activation et de désactivation des gènes, également connues sous le nom de régulation des gènes, aide à identifier les différences que les fossiles seuls ne peuvent nous dire.
Développée par Tony Capra, professeur agrégé de sciences biologiques, et son équipe à Vanderbilt, la technique de calcul compare des milliers de génomes humains et les quelques génomes néandertaliens disponibles. Cela permet de mieux comprendre comment les génomes diffèrent dans leur fonction et comment certains traits ont changé entre les humains modernes et nos proches parents.
« Jusqu’à présent, il était difficile d’interpréter comment les différences génétiques individuelles entre les humains et nos proches parents étaient liées aux traits caractériels », a noté Capra. « Notre nouvelle technique intègre les effets de nombreuses variantes génétiques pour donner un aperçu plus holistique de ce que signifient les différences dans notre ADN par rapport aux différences dans notre biologie. Cela nous aide à comprendre comment notre espèce a changé au cours des dernières centaines de milliers d’années. »

Un large éventail de différences

À l’aide de leur nouvelle technique de calcul, l’équipe a découvert un large éventail de différences entre les systèmes immunitaires, squelettiques, cardiovasculaires et reproducteurs humains et néandertaliens. En s’appuyant sur cette approche, certaines des constatations concordent avec les différences connues par rapport aux fossiles, comme la plus petite taille des Néandertaliens.
L’équipe a découvert que la façon et le moment où les gènes sont actifs changeaient beaucoup plus que les gènes eux-mêmes, et dans certains cas, ces changements étaient probablement le résultat de pressions environnementales.
Cette recherche s’appuie sur des travaux antérieurs de l’équipe de Capra qui, en 2016, a découvert que l’ADN hérité des Néandertaliens influençait le risque de maladie chez les humains modernes, ce qui prouve également la capacité d’utiliser les données des dossiers de santé électroniques dans des études évolutionnaires.
La prochaine étape de cette nouvelle recherche, selon Capra, est d’appliquer cette méthode à l’ensemble de l’ADN humain ancien disponible aujourd’hui, et pas seulement aux néanderthaliens.

Mieux comprendre les différences entre nos ancêtres et ce que nous sommes

« Mieux comprendre ce qui rend nos ancêtres à la fois différents et semblables à ce que nous sommes, cela nous donnera un point de vue de plus en plus pertinent et opportun sur ce qui nous a rendus humains « , a ajouté Capra. La capacité de lire ce « livret d’instructions » sur la façon dont les gènes ont été induits ou réprimés ouvrira la voie à de futures recherches et pourrait même un jour mener à d’importantes implications thérapeutiques.
Cette recherche a été publiée dans Nature Ecology & Evolution.
Source : Vanderbilt University
Crédit photo : Pixabay