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Jupiter a longtemps tenu l’honneur de la planète dans le système solaire avec le plus de lunes – ou du moins, c’est ce que nous pensions. Aujourd’hui, sa petite sœur Saturne a dépassé cette géante; des astronomes ont découvert pas moins de 20 nouvelles lunes autour de cette planète annelée. Ce qui porte son total à 82, soit trois de plus que Jupiter.

20 nouvelles lunes pour Saturne

Les nouvelles lunes ont été découvertes par une équipe de scientifiques de Carnegie Science, de l’Université de Californie à Los Angeles (UCLA) et de l’Université d’Hawaii, en utilisant le télescope Subaru à Hawaii. L’annonce a été faite officiellement par le Minor Planet Center de l’Union astronomique internationale.
Toutes ces lunes ont une largeur d’environ 5 km et l’une d’elles est la lune la plus éloignée de Saturne. Comme la plupart des lunes de cette planète, 17 des 20 lunes nouvellement découvertes sont en orbite dans une direction rétrograde, ce qui signifie qu’elles se déplacent dans la direction opposée à celle de la rotation de Saturne. Les trois lunes restantes se déplacent avec la planète, dans une direction rétrograde.
Deux des lunes rétrogrades sont relativement proches de la planète, accomplissant une orbite elliptique tous les deux ans environ, tandis que le reste est plus éloignée, ce qui prend plus de trois ans. Ils semblent tous s’insérer assez bien dans les groupes de lunes saturniennes déjà connues, ce qui pourrait donner quelques indices sur leur origine.

Les nouvelles lunes rétrogrades, par exemple, sont toutes en orbite à des inclinaisons similaires à celles des lunes rétrogrades connues dans ce que l’on appelle le groupe nordique. Deux des nouvelles lunes du programme font partie du groupe inuit, les lunes extérieures avec des inclinaisons d’environ 46 degrés.
Cela suggère que ces nouvelles lunes peuvent partager une origine commune avec les autres dans leurs groupes, très probablement des fragments d’une lune plus grande qui s’est séparée il y a longtemps.
La troisième lune rétrograde est un peu plus bizarre. Son inclinaison est proche de 36 degrés, ce qui la rapproche d’un groupe de lunes intérieures, rétrogrades appelé le groupe gaulois. Cela dit, elle est beaucoup plus éloignée de la planète que le reste du groupe, ce qui signifie qu’elle n’appartient peut-être pas aux autres – ou peut-être qu’elle a simplement été entraîné vers l’extérieur avec le temps.

Ces nouvelles lunes aident à comprendre leur formation

L’équipe dit que les orbites de ces nouvelles lunes permettent de rétrécir une fenêtre pour leur formation. Ils ne peuvent pas s’être formés trop tôt dans le cycle de vie de la planète – si c’était le cas, un grand disque de poussière et de gaz les aurait ralentis au point où elles s’écraseraient sur Saturne
« Dans la jeunesse du système solaire, le Soleil était entouré d’un disque rotatif de gaz et de poussière d’où sont nées les planètes, explique Scott Sheppard, chercheur principal de l’étude. « On pense qu’un disque de gaz et de poussière similaire a entouré Saturne pendant sa formation. Le fait que ces lunes nouvellement découvertes aient pu continuer à orbiter autour de Saturne après que leurs lunes mères se soient brisées indique que ces collisions se sont produites après que le processus de formation de la planète était pratiquement terminé et que les disques n’étaient plus un facteur important ».

Un concours pour nommer ces lunes

Comme ils l’ont fait l’année dernière avec un lot de 12 nouvelles lunes de Jupiter, les chercheurs organisent maintenant un concours public pour nommer les nouvelles lunes de Saturne. Le problème, c’est qu’ils doivent porter le nom de géants de la mythologie nordique gauloise ou inuit, selon le groupe auquel elles font partie.
Source : Carnegie Science
Crédit photo : Pixabay

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