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Votre cerveau a l’air différent si vous souffrez de dépression. Mais bon nombre des différences semblent être causées par la dépression, plutôt que de la précéder.

Les dépressifs ont tendance à avoir un hippocampe plus petit

Lorsque les neuroscientifiques comparent les cerveaux de personnes souffrant ou non de dépression, il existe des différences communes. Par exemple, les personnes souffrant de dépression ont tendance à avoir un hippocampe plus petit – une région du cerveau importante pour la formation des souvenirs.
Mais il a été difficile de déterminer si ces différences causaient les symptômes de la dépression ou si elles étaient la conséquence, dit Heather Whalley de l’Université d’Édimbourg, au Royaume-Uni. « Nous ne savons pas quelles sont les causes. »
Pour répondre à cette question, Whalley et ses collègues se sont tournés vers deux énormes bases de données génétiques. La société de tests génétiques 23andMe détient des informations sur l’ADN et les symptômes dépressifs de dizaines de milliers d’individus, et la Biobanque britannique collecte des questionnaires sur l’ADN, le mode de vie et le comportement ainsi que des scanneurs du cerveau de milliers d’autres.
Whalley et ses collègues ont utilisé ces données, ainsi que des recherches déjà publiées, pour créer ce qu’on appelle un score de risque polygénique (PRS) pour la dépression. Un PRS attribue un poids à divers facteurs génétiques qui sont censés contribuer au risque d’une maladie. Ils se sont assurés du bon fonctionnement de leur PRS en le testant sur un échantillon distinct de 11 214 personnes.

Les personnes ayant un PRS élevé ont tendance à avoir moins de substance blanche

L’équipe a ensuite évalué les scintigraphies cérébrales et les dossiers comportementaux des personnes atteintes d’une PRS qui les exposent à un risque génétique de dépression. Ils ont constaté que les personnes ayant des scores de risque génétique plus élevés avaient tendance à avoir moins de substance blanche dans le cerveau, et qu’elle ne semblait pas fonctionner aussi bien.
Whalley et ses collègues ont ensuite utilisé une analyse statistique pour déterminer si ces différences de la substance blanche étaient à l’origine de la dépression ou était le résultat. L’analyse tient compte de la structure du cerveau et des symptômes de dépression, et examine dans quelle mesure chacun est étroitement lié à des facteurs génétiques. Les gènes sont présents dès la naissance, donc si les facteurs génétiques sont plus étroitement liés aux symptômes, par exemple, cela suggère que les symptômes étaient présents avant les différences dans la structure du cerveau.
L’équipe a constaté que de nombreuses différences cérébrales semblent être causées par la dépression. Mais les différences dans une région du cerveau appelée rayonnement thalamique antérieur semblent précéder la dépression. Cela suggère que les gènes qui exposent une personne à un risque de dépression le font par l’intermédiaire de ce réseau cérébral. « C’est logique », dit Whalley. « C’est le centre de relais principal pour les informations allant vers et venant du cerveau. »
Les symptômes et les comportements dépressifs pourraient avoir un impact sur les connexions de la substance blanche du cerveau en général, dit Maxime Taquet de l’Université d’Oxford, qui n’a pas participé à cette étude. « Il se peut que les patients souffrant de dépression n’utilisent pas certaines des connexions cérébrales que d’autres personnes utiliseraient « , dit-il.
Le fait de se replier sur soi ou de se concentrer davantage sur le négatif que sur les aspects positifs pourrait avoir un effet, dit-il. « Nous savons que si nous n’utilisons pas certaines voies dans le cerveau, ces voies commencent à se rétrécir. »

Des traumatismes durant l’enfance exposent les gens à devenir dépressifs

L’équipe de Whalley a également découvert une foule de facteurs et d’expériences liés au mode de vie qui semblent être liés à la dépression. Ils ont constaté qu’une combinaison de traumatismes durant l’enfance et la pauvreté exposait les individus à un plus grand risque de devenir dépressif.
Alors que les traumatismes de l’enfance étaient un facteur de risque de dépression, ceux de l’âge adulte ne l’étaient pas. Un niveau élevé de stress à un jeune âge peut perturber les mécanismes d’adaptation au stress d’une personne pour la vie, dit Whalley. « Cela pourrait signifier que vous aurez besoin d’un déclencheur plus petit pour avoir une réponse beaucoup plus stressante « , dit-elle.

Des biomarqueurs de la dépression

« C’est une étude étonnante », dit Myrna Weissman, de l’Université Columbia à New York. Mme Weissman a l’intention de chercher les différences dans la substance blanche qui semblent précéder la dépression dans ses propres recherches sur les familles à risque de souffrir de cette maladie. « Il pourrait s’agir d’une autre façon d’identifier les personnes à risque[de dépression] à l’aide de marqueurs biologiques « , dit-elle.
Cette recherche a été prépubliée dans bioRxiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay