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Les abeilles domestiques sont peut-être plus douées pour compter quand elles sont punies pour avoir commis des erreurs que lorsqu’elles sont simplement récompensées pour leurs bonnes réponses.

Les abeilles punies comptent mieux

Nous avions déjà des preuves suggérant que les abeilles pouvaient compter jusqu’à quatre. Mais il s’avère qu’ils peuvent aussi être capables de compter un plus grand nombre.
Scarlett Howard, de l’Université de Toulouse en France, a déclaré qu’elle pensait que nous sous-estimions peut-être les capacités des abeilles à compter, ce qui a incité ses collègues à approfondir leurs recherches. L’équipe a d’abord formé les abeilles à entrer dans une chambre d’où elles pouvaient voir deux canaux avec des images à leurs extrémités. Un canal avait toujours une image montrant quatre formes, tandis que l’autre avait une image comportant entre une et dix formes.
Les abeilles ont ensuite été divisées en deux groupes. Les premiers ont été formés pour choisir l’image avec quatre formes, obtenant une récompense de solution de saccharose sucrée pour avoir choisi la première image, et une solution de quinine au goût amer pour avoir choisi l’autre image. Le second groupe a été récompensé par une solution de saccharose pour la sélection de l’image à quatre formes, mais il n’a pas été pénalisé pour avoir choisi l’autre image.
L’équipe les a ensuite testé séparément afin de savoir si les abeilles pouvaient identifier des images représentant quatre formes par rapport à des images représentant cinq, six, sept ou huit formes. Ils ont de nouveau été placés dans une chambre d’où ils pouvaient voir les images aux extrémités de deux canaux et les chercheurs ont compté le nombre de fois où les abeilles ont choisi l’image avec quatre formes.

Elles savaient compter au-delà de quatre

Ils ont constaté que seules les abeilles conditionnées à la fois par des récompenses et par des pénalités pouvaient choisir une image comportant quatre formes. Lorsque les abeilles choisissaient des images représentant quatre ou cinq formes, elles les utilisaient pendant 59% des cas, ce qui leur donnait l’impression de comprendre les chiffres au-delà de quatre.
Lars Chittka de l’Université Queen Mary de Londres compare ces résultats à la méthode du bâton et de la carotte. Il dit que lorsqu’il y a une punition pour avoir choisi une mauvaise réponse, la motivation pour choisir la bonne augmente.
Cette recherche a été publiée dans le Journal of Experimental Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay