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Une ville ancienne, cachée dans les jungles du Cambodge depuis des centaines d’années, a été révélée par une cartographie aérienne. Mahendraparvata aurait été la première capitale de l’Empire khmer, qui a dominé une grande partie de l’Asie du sud-est du IXe au XVe siècle.

La capitale de l’Empire khmer

Les Cambodgiens ont toujours vécu dans la région de Phnom Kulen où se trouvent les vestiges de cette ville, mais les archéologues n’ont pas pu la cartographier en raison de la forêt très dense. À la fin du XXe siècle, la forêt était occupée par le régime des Khmers rouges et son armée, et aujourd’hui encore, elle contient de nombreuses mines terrestres issues des conflits.
Mais en 2012, Damian Evans, de l’Institut français d’études asiatiques à Paris, et ses collègues ont cartographié la région à l’aide de lasers à bord d’avions, une technique appelée LIDAR. Le résultat a été « un instantané de ce complexe urbain ». Cependant, l’image de Mahendraparvata était incomplète, alors ils sont revenus en 2015 pour cartographier une plus grande zone et enquêter autant que possible sur le terrain. Le résultat est « une interprétation très complète et détaillée de cette ville », dit Evans.

Une ville dans les montagnes

Mahendraparvata a été construit sur un plateau dans une région montagneuse appelée Phnom Kulen. Cette ville s’étendait sur 40 à 50 kilomètres carrés. L’équipe d’Evans a découvert qu’elle était disposée dans une grille, avec des remblais surélevés s’étendant à peu près du Nord au Sud et de l’Est à l’Ouest. À l’intérieur de chaque carré de la grille, il y avait des traces de bâtiments, y compris des temples et des palais.
« Cela montre un certain degré de contrôle et de planification centralisés », dit Evans. D’autres villes khmers de l’époque ont connu une croissance organique. « Ce que vous voyez à Mahendraparvata est autre chose. Ça parle d’une grande vision et d’un plan assez élaboré. »
Cela correspond à d’autres sources historiques. Les inscriptions identifient le premier souverain de l’Empire khmer comme étant Jayavarman II, qui en 802 après J.-C. annonça qu’il était un monarque universel et commença à unifier des principautés auparavant indépendantes. Pour autant que l’on puisse en juger, dit Evans, « ce roi est le commencement de l’Empire khmer et cette ville était sa capitale ».
« La prochaine étape est d’essayer de dater tout cela « , dit Miriam Stark de l’Université d’Hawaii à Mānoa. À l’heure actuelle, on ne sait pas exactement quand un grand nombre de ces structures ont été construites.

La plus grande ville du monde

Cependant, Mahendraparvata ne semble pas avoir duré aussi longtemps que la capitale. Au lieu de cela, le cœur de l’Empire khmer devint bientôt la ville d’Angkor, qui s’étendait au Sud sur une plaine inondable et fut à un moment donné la plus grande ville du monde. Les célèbres temples d’Angkor Vat y furent construits 300 ans plus tard, au XIIe siècle.
Mahendraparvata n’était pas un endroit évident pour une capitale, dit Evans. Étant dans les montagnes, il était difficile de cultiver assez de nourriture. Les habitants ont commencé à construire un grand système de gestion de l’eau, y compris la création d’un réservoir artificiel en remodelant une vallée, mais ils ont abandonné cette tentative. Le déménagement de la capitale dans les plaines inondables était logique d’un point de vue pratique.
Néanmoins, les gens ont continué à revenir à Mahendraparvata, en essayant de la rénover pendant des siècles. « Cette ville n’a peut-être pas duré des siècles, voire des décennies, mais l’importance culturelle et religieuse de l’endroit a perduré jusqu’à nos jours », dit Evans. Tout cela signifie que Mahendraparvata n’a jamais été une « ville perdue », dit Alison Kyra Carter de l’Université de l’Oregon.
Cette recherche a été publiée dans Antiquity.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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