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Une mutation génétique qui permet aux gens de se sentir pleinement reposés avec moins de six heures de sommeil par nuit a été identifiée en étudiant une famille qui s’en sort mieux que la moyenne après une nuit de sommeil réduite. Il s’agit de la deuxième constatation de ce type au cours des derniers mois.

Une autre mutation pour moins dormir à été découverte

Ying-Hui Fu, de l’Université de Californie à San Francisco, et ses collègues ont cherché et étudié des familles dans lesquelles certaines personnes semblaient avoir besoin de moins de sommeil que la normale. Ils ont cherché des variantes génétiques qui pourraient en être responsables et les ont génétiquement modifiées chez la souris pour confirmer leur effet.
Son équipe a découvert que plusieurs mutations font que les gens ont besoin de moins de sommeil. En août, l’équipe de Fu a rapporté qu’une mutation dans un gène appelé ADRB1 permettait à 12 membres d’une famille de dormir aussi peu que 4,5 heures par nuit sans se sentir fatigué. Ce gène code une protéine réceptrice commune dans une région du cerveau appelée le pons dorsal, qui est connu pour réguler le sommeil.
Maintenant, l’équipe a trouvé une mutation dans un gène appelé NPSR1 dans une autre famille dans laquelle certaines personnes déclarent se sentir pleinement reposées après beaucoup moins de sommeil que la moyenne. Parmi les deux membres de cette famille dont ils ont étudié les habitudes de sommeil, l’un dort en moyenne 5,5 heures par nuit et l’autre seulement 4,3 heures.

Pas d’effets néfastes

NPSR1 code pour un récepteur d’une protéine dans le cerveau qui est connu pour être impliqué dans le comportement d’éveil et de sommeil. Lorsque l’équipe a mis au point la même mutation chez des souris, elles dormaient moins sans effet néfastes sur leur santé ou leur mémoire.
Une autre variation du NPSR1 a déjà été liée au fait que les personnes avaient besoin de 20 minutes de sommeil de moins que la moyenne, d’après des études portant sur des dizaines de milliers de personnes.
En moyenne, les gens ont besoin de 8 heures de sommeil par nuit. Chez la plupart des gens, dormir moins de 6 heures par nuit entraîne une diminution marquée des capacités cognitives en quelques jours. Sur de longues périodes, le manque de sommeil peut contribuer à de nombreux troubles, notamment l’obésité, les maladies cardiaques, l’hypertension artérielle, le diabète et la dépression.
D’après l’équipe de Fu, les personnes qui dorment moins parce qu’elles ont une de ces variantes génétiques sont en bonne santé et ne semblent pas souffrir d’effets secondaires. Cependant, pour en être absolument certain, il faudrait des études à long terme impliquant un grand nombre de personnes, ce qui n’est pas faisable. « Pour l’instant, nous ne pouvons pas le dire avec certitude », dit Fu.

Fu ne sait pas pourquoi cette variante est apparue

En théorie, si ces variantes génétiques présentaient un grand avantage, l’évolution aurait dû les rendre communes – pourtant elles semblent rares. Il se peut, par exemple, que le fait de dormir moins longtemps ne soit devenu un avantage qu’après l’apparition des lumières artificielles. Mais d’autres variantes génétiques avantageuses, apparues récemment dans l’histoire humaine, comme celles qui permettent aux adultes de digérer le lait, se sont répandues très rapidement.
« Je n’ai pas de bonne réponse quant à la raison pour laquelle ils ne sont pas plus communs, » dit Fu. « Ils ne sont peut-être pas aussi rares qu’on le pense. » Il serait possible de mettre au point des médicaments qui imiteraient les effets de ces mutations. Cependant, comme le NPSR1 est également impliqué dans des processus tels que le stress, l’anxiété et la peur, il y a un risque d’effets secondaires désagréables.
De plus, attendez-vous à d’autres rapports bientôt. Fu dit que son équipe a déjà découvert d’autres mutations qui réduisent le temps de sommeil.
Cette recherche a été publiée dans Science Translational Medicine.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay