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Comment les humains sont-ils devenus plus intelligents que les autres singes ? Une idée contre-intuitive est que cela a été rendue possible par un ralentissement de la croissance de notre cerveau pendant le développement fœtal.

Comment expliquer notre intelligence ?

Cette suggestion vient d’une approche relativement nouvelle qui consiste à cultiver des cellules souches embryonnaires dans un plat et à les inciter à se transformer en cellules du système nerveux jusqu’à ce qu’elles forment des amas tridimensionnels de la taille d’un pois, appelés organoides.
Ces « mini-cerveaux » semblent reproduire le comportement réel des neurones plus fidèlement que lorsque les cellules cérébrales sont cultivées dans une couche plate. Ils n’ont rien à voir avec la complexité nécessaire à la pensée ou à la conscience, mais se développent en différents types de tissus cérébraux et présentent des schémas d’activité électrique qui présentent certaines similitudes avec le cerveau réel.
Le cerveau humain est certainement plus gros que celui de nos plus proches parents primates, mais il y a étonnamment peu de différences dans sa structure. Il n’est donc pas clair ce qui cause les énormes différences dans nos capacités mentales.

Les cellules nerveuses des primates étaient plus matures

Gray Camp à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutionnaire de Leipzig, en Allemagne, et ses collègues ont utilisé des cellules souches d’humains, de chimpanzés et de singes macaques pour fabriquer des mini-cerveaux pour chaque espèce. Après quatre mois, une différence clé était que les cellules nerveuses du chimpanzé et les organoïdes du singe étaient plus matures.
L’identification de ces différences peut être une étape vers l’explication de l’intelligence des humains – bien que l’équipe ne spécule pas sur la façon exacte dont leurs découvertes pourraient être liées à notre intelligence.
Jusqu’à présent, « il n’était pas possible de comparer le développement des organes humains et celui des chimpanzés », dit Camp. Les organoïdes, dont certains sont fabriqués à partir de cellules souches qui peuvent être produites directement à partir de cellules adultes, qui offrent un moyen de faire cette comparaison.

Très peu de différences

Camp et son équipe se sont également penchés sur un autre casse-tête de longue date : pourquoi il y a si peu de différences entre les gènes codants pour les protéines des humains et ceux des autres singes, compte tenu de l’énorme disparité dans nos esprits.
Une technique récente d’analyse des gènes activés ou désactivés dans les cellules individuelles, connue sous le nom de séquençage de l’ARN unicellulaire, a suggéré que la réponse pourrait résider dans les différences entre les gènes qui sont activés à des moments différents.
Dans la dernière étude, l’équipe de Camp a cartographié les gènes qui sont activés dans différentes cellules du cerveau au cours des quatre mois de développement du mini-cerveau, comparant les résultats chez les humains, les chimpanzés et les macaques, pour créer une base de données que les autres chercheurs peuvent également utiliser.

Les organoïdes permettent notamment de savoir d’où vient notre espèce

« Les organoïdes sont très utiles car ils nous permettent de comprendre des maladies », dit Camp. « Mais c’est aussi très intéressant de penser d’où vient notre espèce et comment nous sommes devenus des humains uniques. »
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay