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Pour la première fois, des embryons artificiels fabriqués sans sperme ni ovule ont commencé à former des foetus vivants après avoir été implantés chez des souris femelles. Cependant, ces embryons présentaient des malformations et nous sommes encore loin de pouvoir faire des bébés humains de cette façon.

Des souris sans sperme ni ovule

Les embryons artificiels de souris ont été fabriqués à partir de cellules souches spéciales appelées cellules souches pluripotentes étendues. Celles-ci ont la capacité de générer les trois types de cellules que l’on trouve dans les embryons précoces.
Jun Wu, du Southwestern Medical Center de l’Université du Texas, et ses collègues ont permis à ces cellules souches de se transformer en trois types de cellules embryonnaires et de s’auto-assembler en structures embryonnaires en les trempant dans des nutriments et des stimulants de croissance. « Ils ont essentiellement fait le travail tout seuls – on pouvait voir les cellules qui deviendraient le tissu placentaire se déplacer vers l’extérieur tandis que d’autres qui formeraient le foetus se déplaçaient vers l’intérieur « , dit-il.
L’équipe a ensuite transféré les embryons artificiels dans l’utérus de souris femelles, où 7 % ont été implantés avec succès. Une semaine plus tard, les embryons implantés ont été retirés chirurgicalement par césarienne. L’examen microscopique a montré qu’ils avaient commencé à former des structures foetales précoces, quoique avec des malformations majeures. « La structure et l’organisation des tissus n’étaient pas aussi bonnes que chez les embryons normaux « , dit Wu.
C’est la première fois que des embryons artificiels commencent à se transformer en tissu foetal dans un utérus. D’autres groupes ont fabriqué des embryons artificiels de souris à partir de cellules souches, mais ils n’ont pas réussi à s’implanter ou n’ont pu former que des cellules placentaires, mais pas les autres types de cellules une fois implantés.

Affiner les embryons artificiels de souris

Le défi sera maintenant d’affiner les embryons artificiels de souris pour qu’ils puissent se développer en fœtus parfaitement formés, dit Wu. Cela peut impliquer de les cultiver dans un mélange de nutriments et de stimulants de croissance qui correspondent mieux à l’environnement auquel les embryons sont normalement exposés à l’intérieur du corps, dit-il.
Cependant, la raison de faire cela n’est pas de générer une progéniture, dit Wu. Tester la capacité des embryons artificiels à se développer dans l’utérus nous permet de voir à quel point ils sont réalistes, dit-il. Une fois qu’ils seront jugés suffisamment réalistes, les chercheurs pourront les utiliser comme substituts d’embryons réels qui sont normalement prélevés sur des souris. « Notre objectif est d’avoir un système évolutif pour produire des centaines, et même des milliers de ces structures embryonnaires « , dit Wu.
Les modèles embryonnaires pourraient être étudiés dans des plats pour mieux comprendre le développement précoce des mammifères, pour optimiser les conditions de FIV et dépister les médicaments pour leur potentiel à causer des malformations congénitales, dit Wu.

Des embryons venant des cellules d’oreilles

Néanmoins, ces résultats suggèrent qu’il est possible de générer des descendants à partir d’embryons artificiels, dit Wu. Certaines des cellules souches pluripotentes étendues que son équipe a utilisées pour fabriquer les embryons artificiels ont été créées à l’origine en reprogrammant des cellules d’oreilles de souris adultes. Hypothétiquement, si nous pouvions faire la même chose avec l’oreille, la peau ou d’autres cellules non reproductrices humaines, nous pourrions produire des structures viables ressemblant à des embryons humains sans sperme ni ovules. « Mais cela reste de la science-fiction, dit Wu.
Il n’y a pas de bonnes raisons scientifiques ou médicales pour fabriquer des bébés humains à partir d’embryons artificiels sans sperme ni ovule, dit Nicolas Rivron à l’Institut de biotechnologie moléculaire de Vienne, en Autriche.

Plusieurs possibilités pour ces embryons artificiels

Toutefois, les embryons artificiels ainsi obtenus pourraient être utilisés pour étudier les problèmes de fertilité à l’avenir, dit-il. Par exemple, nous pourrions prélever des cellules de la peau d’une personne infertile, les utiliser pour former des embryons artificiels, puis étudier leur croissance en laboratoire pour identifier les causes génétiques de l’infertilité, dit-il. « En plus de la possibilité de tester des médicaments, cela pourrait aider à prévenir ou à résoudre les problèmes liés à la grossesse. »
Cette recherche a été publiée dans Cell.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay