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Jouer avec un bébé peut aider à façonner son système hormonal en vue d’interactions sociales futures. Selon une étude portant sur 101 bébés et leurs mères, les bébés qui sont touchés et auxquels on parle semblent développer davantage de récepteurs à l’ocytocine au cours des 18 premiers mois de leur vie.

L’interaction avec une mère serait importante pour les bébés

L’ocytocine est souvent appelée « l’hormone de l’amour » ou « le produit chimique des câlins » parce qu’on pense qu’elle joue un rôle dans l’établissement de relations, chez les humains et les autres animaux.
Kathleen Krol, de l’Université de Virginie, s’est demandé comment le système de l’ocytocine d’une personne se développait dans les mois suivant la naissance. Son équipe a commencé par recruter 101 mères et leurs bébés. Lorsque les bébés avaient 5 mois, l’équipe a observé comment chaque mère interagissait avec son bébé lorsqu’on les laissait seuls pendant 5 minutes avec des jouets et un livre.
Cette interaction a ensuite été évaluée en fonction de la proximité de la mère par rapport au bébé, de sa réaction à la détresse du bébé et de l’importance du contact visuel, entre autres choses. La séance a été répétée lorsque les bébés avaient 18 mois.

Mesuré les modifications épigénétiques

À chaque séance, l’équipe a obtenu l’ADN de la salive des mères et des bébés. Ils se sont penchés plus particulièrement sur un gène qui code le récepteur de l’ocytocine. L’équipe a mesuré les modifications épigénétiques de ce gène, qui contrôlent son fonctionnement. Ceux-ci fonctionnent souvent par de petites molécules qui se fixent à l’ADN. La présence d’un groupe méthyle sur ce gène – appelé méthylation – suggère par exemple que ce gène est « éteint ».
Entre les deux séances de jeu, les niveaux de méthylation du gène récepteur de l’ocytocine sont demeurés constants chez les mères. Mais les niveaux ont changé pour les bébés – ceux qui avaient joué plus souvent avec leur mère ont obtenu une diminution de la méthylation, tandis que ceux qui avaient reçu moins d’attention ont obtenu une augmentation de la méthylation.
Cela suggère que les bébés qui jouent plus souvent ont plus de récepteurs de l’ocytocine, dit Krol. Ces bébés semblaient également avoir un tempérament différent et étaient moins susceptibles d’être frustrés ou trop sensibles aux lumières intenses, aux sons et aux textures.
M. Krol indique qu’il y a une période précoce de la petite enfance au cours de laquelle l’environnement et les interactions sociales d’un bébé peuvent avoir une incidence sur le développement de son système de l’ocytocine. Elle pense que ces résultats s’appliqueront probablement aussi à la façon dont les bébés interagissent avec d’autres personnes qui s’occupent d’eux.
« Nous n’avons aucune raison de croire que c’est spécifique aux mères », dit-elle. « Mon hypothèse serait que le comportement du père et d’autres aidants importants influencent aussi ce système. »

Toucher et parler aux nouveau-nés

Krol pense que ces résultats pourraient aider à façonner l’orientation des aidants naturels. « Les facteurs les plus importants que nous avons trouvés étaient des choses comme la proximité de la mère avec son bébé, comme le toucher et aussi la façon dont elle lui parlait », dit-elle.
Mais il est trop tôt pour tirer des conseils sur l’art d’être parent, dit Emma Meaburn à Birkbeck, de l’Université de Londres. L’équipe de Krol n’a étudié qu’une seule région sur un gène, et il est peu probable que ce comportement complexe puisse se résumer à cette seule différence génétique.
« Bien que je pense qu’il s’agit d’une étude intéressante, elle n’a pas en soi d’implications pratiques pour les parents ou les fournisseurs de soins », dit Meaburn. « Ce type de recherche en est encore à ses balbutiements et il s’avère très difficile de trouver des liens de cause à effet clairs entre les premières expériences d’un enfant et son environnement social, et son épigénome.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay