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La fourmi la plus rapide du monde peut courir à près d’un mètre par seconde, couvrant plus de 100 fois sa propre longueur corporelle par seconde. La fourmi saharienne argentée (Cataglyphis bombycina) a l’un des modes de vie les plus extrêmes de tous les insectes.

La fourmi la plus rapide du monde

Elle vit dans le désert du Sahara, où le sol atteint régulièrement des températures de 60°Celsius. La plupart des animaux trouvent refuge aux heures les plus chaudes de la journée, mais c’est alors que les fourmis argentées s’aventurent dehors. Dans un élan furieux d’activité qui peut ne durer que 10 minutes, elles cherchent des insectes et d’autres petits animaux qui ont été victimes de la chaleur.
Il est clair depuis les années 1980 qu’elles courent très vite, dit Sarah Pfeffer de l’Université d’UlM en Allemagne. Rüdiger Wehner, un chercheur sur les fourmis désertiques, a signalé en 1983 qu’elles pouvaient atteindre 1 mètre par seconde, mais ce chiffre a été remis en question depuis. « Ils n’avaient pas de caméra haute vitesse », dit M. Pfeffer.
Pfeffer et ses collègues ont maintenant mesuré la vitesse à laquelle les fourmis argentées sahariennes courent, en utilisant la vidéo à haute vitesse. Il s’avère qu’elles peuvent atteindre 85,5 centimètres par seconde, ce qui est assez proche de l’estimation de Wehner.

Des indices qui expliquent ces performances

Un examen attentif de la vidéo a révélé plusieurs indices sur la façon dont les fourmis y parviennent. Premièrement, leurs pattes sont exceptionnellement courtes pour des fourmis du désert – qui ont normalement de longues pattes pour éloigner leur corps du sol chaud. Leurs pattes courtes permettent aux fourmis sahariennes argentées de faire plus de 40 pas par seconde.
Deuxièmement, leurs jambes bougent d’une façon inhabituelle. Comme la plupart des insectes, les fourmis bougent trois de leurs six pattes à la fois. Cependant, la plupart des insectes ne se déplacent pas tous les trois membres exactement simultanément. « C’est un mouvement très saccadé si tu fais ça, dit Pfeffer.
Les fourmis argentées sahariennes brisent cette règle, avec des pattes presque synchrones. « Nous pensons que cela pourrait les aider avec les butes sablonneuses », dit M. Pfeffer, peut-être en s’assurant que leurs pieds ne s’enfoncent pas dans le sable et ne les ralentissent pas.

D’autres animaux courent encore plus vite

D’autres animaux vont plus vite, selon la façon dont elle est mesurée. De façon absolue, les guépards sont plus rapides, atteignant plus de 30 mètres par seconde. Il y a aussi un minuscule acarien californien appelé Paratarsotomus macropalpis qui peut couvrir plus de 300 fois les longueurs des leurs corps par seconde.
Cependant, les fourmis argentées sahariennes ont d’autres capacités remarquables. En particulier, elles sont extrêmement robustes à la chaleur, en partie grâce à des poils argentés spéciaux qui les protègent.
Cette recherche a été publiée dans le Journal of Experimental Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay