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Le vaisseau spatial InSight de la NASA a utilisé son bras robotique pour aider sa sonde thermique, appelée « la taupe », à creuser près de 2 centimètres la semaine dernière.

La taupe a repris son travaille

Bien que modeste, ce mouvement est significatif : conçue pour creuser jusqu’à 5 mètres sous la surface de Mars, pour mesurer la chaleur s’échappant de l’intérieur de la planète, la taupe n’a réussi qu’à s’enfouir partiellement depuis qu’elle a commencé à frapper en février 2018. Ce récent mouvement est le résultat d’une nouvelle stratégie, mise au point après de nombreux tests sur Terre, qui a révélé que la résistance inattendue du sol retardait la progression de la taupe.
La taupe a besoin de la friction du sol environnant pour se déplacer : sans lui, le recul de son action d’auto-martelage le fera simplement rebondir en place. En appuyant la pelle sur le bras robotique d’InSight contre la taupe, une nouvelle technique appelée « épinglage » semble fournir à la sonde la friction dont elle a besoin pour continuer à creuser.
Depuis le 8 octobre 2019, la taupe a martelé 220 fois à trois reprises. Les images envoyées par les caméras de l’engin spatial ont montré que la taupe s’enfonçait progressivement dans le sol. Il faudra plus de temps et de martèlement pour que l’équipe puisse voir jusqu’où la taupe peut aller.
La taupe fait partie d’un instrument appelé Heat Flow and Physical Properties Package, ou HP3, qui a été fourni par le German Aerospace Center (DLR). « Voir les progrès de la taupe semble indiquer qu’il n’y a pas de roches qui bloquent son chemin », a déclaré Tilman Spohn, chercheur principal HP3 de DLR. « C’est une bonne nouvelle. Nous sommes en faveur de notre taupe pour qu’elle puisse continuer à avancer. »

Un test fait sur Terre par des ingénieurs 

Le Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dirige la mission InSight. Le JPL a testé le mouvement du bras robotique en utilisant des répliques grandeur nature d’InSight et de la taupe. Les ingénieurs continuent de tester ce qui se passerait si la taupe s’enfonçait sous la portée du bras robotique. S’il cesse de progresser, ils risquent de gratter la terre sur le dessus de la taupe, ajoutant de la masse pour résister au recul de la taupe.
S’il n’y a pas d’autres options, ils envisageraient d’appuyer sur la pelle directement sur le dessus de la taupe tout en essayant d’éviter l’attache qui s’y trouve ; l’attache fournit l’alimentation et transmet les données de l’instrument. « La taupe a encore du chemin à faire, mais nous sommes tous ravis de la voir creuser à nouveau », a déclaré Troy Hudson du JPL, un ingénieur et scientifique qui a dirigé l’effort de récupération des taupes.
« Quand nous avons rencontré ce problème pour la première fois, il était écrasant. Mais j’ai pensé : « peut-être qu’il y a une chance, continuons à avancer. Et là, je me sens confiant. »
Source : Jet Propulsion Laboratory
Crédit photo : Pixabay

InSight : la taupe bouge à nouveaumartinEspace
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