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Il y a environ 65 millions d’années, un énorme astéroïde a frappé la Terre et a anéanti les trois quarts de toute vie. Les victimes les plus célèbres étaient les dinosaures, mais beaucoup d’autres, y compris la vie marine, ont été dévastés. Et maintenant, des chercheurs de Yale ont trouvé des preuves de ce qui s’est passé dans les océans – les eaux sont devenues trop acides pour que de nombreux animaux puissent survives.

Un astéroïde expliquerait une extinction massive du passé

L’impact de l’astéroïde n’était pas l’instantané d’Armageddon qu’il est souvent dépeint comme. Bien sûr, tout ce qui n’aurait pas eu la chance d’être trop près du point d’impact aurait été tué assez rapidement, mais la vie ailleurs sur la planète aurait succombé à l’assaut des catastrophes naturelles qui ont suivi. Ces effets ont pu persister pendant des années.
Des études antérieures, y compris des expéditions de forage dans un cratère au Mexique, ont révélé la présence d’incendies de forêt, de tremblements de terre et de tsunamis massifs et de pluies acides dans les heures et les jours suivant l’impact. D’énormes quantités de roches vaporisées se seraient accumulées dans l’atmosphère, bloquant le Soleil pendant 18 mois.

La roche vaporisée aurait acidifié les océans

Ces effets auraient grandement affecté la vie sur terre, mais des fossiles montrent qu’une grande partie de la vie marine a également disparu. La théorie avancée suggère que la roche vaporisée dans l’air aurait produit une pluie d’acide sulfurique qui se serait accumulé dans l’eau, augmentant ainsi l’acidité des océans. Des preuves de ce phénomène ont été trouvées pour d’autres événements d’extinction massive, mais pas encore pour celui-ci.
Maintenant, une équipe de chercheurs dirigée par Yale a découvert cette preuve directe au même endroit que l’étude précédente. Des créatures microscopiques appelés foraminifères, sont un type de plancton qui produit des coquilles de calcite. Ils fournissent ainsi l’un des registres fossiles les plus détaillés et les plus anciens, couvrant des centaines de millions d’années.
En analysant la composition chimique des carapaces des foraminifères, les scientifiques peuvent obtenir une bonne compréhension des changements à long terme des conditions marines. Dans ce cas, l’équipe de Yale a mesuré les changements des isotopes du bore dans ces coquilles avant, pendant et après l’impact, ce qui correspond aux niveaux globaux de dioxyde de carbone.

Suite à l’impact les océans sont devenu plus acides

Ils ont découvert que les océans étaient beaucoup plus acides tout de suite après l’impact. Cela aurait réduit la quantité de carbonate de calcium dans l’eau, que de nombreuses espèces utilisent pour construire leurs squelettes et leurs coquilles. On sait déjà que ce type d’animal s’est éteint en grand nombre au cours de cette extinction et qu’elle a déstabilisé le reste de la chaîne alimentaire de l’océan.
« L’acidification des océans que nous observons pourrait facilement avoir été le déclencheur d’une extinction massive dans le domaine marin », dit Pincelli Hull, auteur principal de l’étude. Selon l’équipe, des preuves indiquent que jusqu’à la moitié de la vie dans les océans a disparu assez rapidement. Ensuite, une longue période de lente reprise s’est produite.
Il est intéressant de noter que cette étude aide également à écarter d’autres théories sur ce qui aurait causé cette extinction massive. Certains scientifiques soutiennent qu’au lieu d’un astéroïde, le coupable a été une longue période d’éruptions volcaniques régulières, qui a duré peut-être pendant des centaines de milliers d’années et qui ont lentement rendu la Terre moins hospitalière.
Mais si tel était le cas, les océans auraient dû devenir plus acides sur une plus longue période. Au lieu de cela, les chercheurs ont constaté une forte augmentation rapide, ce qui correspond à un événement soudain comme un impact d’astéroïde.

Une étude qui aide à comprendre notre présent

Non seulement cette étude nous aide à mieux comprendre le passé, mais elle pourrait aussi éclairer notre avenir. Après tout, les océans sont actuellement en bonne voie de redevenir plus acides, ce qui est une mauvaise nouvelle pour les récifs coralliens et les autres espèces marines qui dépendent du carbonate de calcium.
Cette recherche a été publiée dans PNAS
Source : Yale University
Crédit photo : PXhere (montage)