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Jusqu’à présent, nous avons trouvé plus de 4 000 exoplanètes dans l’Univers, en orbite autour de leurs étoiles. Mais s’ils ressemblent à notre propre système solaire, ils cachent probablement des histoires turbulentes où des exoplanètes se sont écrasées les unes contre les autres sans problème apparent. Laissant dans leur sillage des débris de poussière.

Une collision dans le système BD +20 307

Maintenant, des astronomes ont trouvé des preuves d’un cataclysme dans un passé relativement récent. Le lieu où cela s’est produit est un système appelé BD +20 307, qui se trouve à plus de 300 années-lumière de la Terre. Ici, deux étoiles de plus d’un milliard d’années, orbitent l’une autour de l’autre à proximité l’une de l’autre. Les preuves du cataclysme? Un nuage de débris encore chaud.
Il n’est pas rare que les étoiles soient entourées de nuages de débris – même notre propre Soleil en a quelques-uns, sous la forme de la ceinture de Kuiper. On pense qu’il s’agit des fragments et des restes de poussière des collisions entre de nombreuses planètes anciennes, mais après avoir refroidi dans l’espace pendant environ 4,5 milliards d’années, ils sont devenus très froids.
Étant donné que les deux étoiles de BD +20 307 ont plus d’un milliard d’années, tout nuage de débris qui s’y trouve devrait être froid. Pourtant, les observations infrarouges effectuées par le télescope spatial Spitzer il y a 10 ans ont révélé que la poussière y était encore très chaude, ce qui indique qu’une collision planétaire à grande échelle a dû se produire dans ce système relativement récemment.

SOFIA a apporté des preuves supplémentaires

Et maintenant, les preuves se sont renforcées, avec de nouvelles observations de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA) de la NASA. L’équipe a constaté que la luminosité infrarouge de ces débris avait augmenté d’environ 10 % depuis les précédentes observations, ce qui indique qu’il y a plus de poussière chaude qui flotte maintenant qu’il y a une décennie.
« La poussière chaude autour de BD +20 307 nous donne un aperçu de ce que pourraient être les impacts catastrophiques entre des exoplanètes rocheuses « , explique Maggie Thompson, auteur principal de l’étude. « Nous voulons savoir comment ce système évolue après cet impact. »
L’équipe dit qu’il y a d’autres explications possibles pour laquelle la poussière pourrait briller plus fort en ce moment. Les nuages auraient pu dériver plus près des étoiles ou simplement absorber plus de chaleur qu’auparavant. Mais il est peu probable que ces scénarios se réalisent en l’espace de dix ans seulement, ce qui n’est qu’un clin d’œil à l’échelle cosmique.

Des observations de suivi de ce système

Ce qui laisse une collision planétaire comme explication la plus probable. Cela injecterait une grande quantité de nouvelle poussière chaude dans le système sur une période de temps très courte. Les chercheurs prévoient d’effectuer des observations de suivi et poursuivre l’analyse des données afin d’être à l’affût d’autres changements dans ce système.
Cette recherche a été publiée dans Astrophysical Journal.
Source : NASA
Crédit photo : Pixabay