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Quelque chose dans notre sang pourrait-il contrôler le vieillissement ? Les protéines de notre sang semblent subir trois vagues de changements à mesure que nous vieillissons et peuvent être utilisées pour prédire l’âge biologique d’une personne à partir d’un échantillon de sang.

Le sang semble contenir des facteurs rajeunissants

Les protéines sanguines associées à la jeunesse pourraient nous aider à comprendre pourquoi le sang des jeunes semble rajeunir les animaux âgés – et pourraient être utilisées comme traitements contre le vieillissement, selon les chercheurs à l’origine de ces travaux.
Les premières indications que quelque chose dans le sang pourrait avoir des propriétés rajeunissantes proviennent d’expériences qui impliquaient la suture de vieilles et de jeunes souris afin qu’elles partagent un système circulatoire. Cette horrible installation semblait profiter aux animaux plus âgés, tandis que la santé des animaux plus jeunes se détériorait.
Depuis, d’autres études ont révélé que les transfusions de plasma sanguin provenant de jeunes animaux semblent améliorer de multiples aspects de la santé des animaux âgés. Le sang des adolescents humains stimule la naissance de nouvelles cellules cérébrales et améliore la cognition chez les vieilles souris.
Mais finalement la question est : qu’arrive-t-il à notre sang en vieillissant ? Pour le découvrir, Benoit Lehallier de l’Université Stanford en Californie et ses collègues ont étudié les protéines dans des échantillons de plasma sanguin prélevés sur 4 331 personnes âgées de 18 à 95 ans. L’équipe a mesuré les niveaux de 2 925 protéines dans chaque échantillon

Trois vagues de changements

L’équipe de Lehallier a découvert que les niveaux de 1 379 de ces protéines semblaient changer de façon significative avec l’âge. En particulier, il y avait trois vagues de changements – à 34, 60 et 78 ans. Les changements à 60 ans représentent probablement le fait que c’est à ce moment-là que la plupart des maladies liées à l’âge se manifestent et qu’elles peuvent influencer les protéines sanguines, dit Lorna Harries de l’Université d’Exeter, au Royaume-Uni.
« Le plus surprenant, c’est qu’il y a ce changement à 34 ans », explique Colin Selman de l’Université de Glasgow, au Royaume-Uni. « Pour quelqu’un qui a plus de 34 ans, c’est plutôt déprimant. »
Cela signifie qu’un vieillissement biologique important est déjà en cours lorsque nous sommes dans la trentaine, explique João Pedro de Magalhães à l’Université de Liverpool, au Royaume-Uni. D’autres recherches ont montré que les changements moléculaires dans le cerveau associés au vieillissement commencent à se manifester dans la trentaine, dit-il. « On ne se transforme pas en vieillard du jour au lendemain, c’est un processus graduel « , dit-il. « Il est logique que certains des changements associés au vieillissement se produisent à un âge précoce. »
Mais Harries pense que ces changements des protéines pourraient refléter des changements dans l’environnement externe et interne de l’organisme plutôt qu’un processus de vieillissement. Par exemple, beaucoup de gens ont des enfants dans la trentaine. « La physiologie humaine subit d’importants remodelages pendant la grossesse et l’allaitement, et cela pourrait bien en faire partie « , dit-elle.

Les personnes âgées auraient des protéines rajeunissantes

Les protéines que l’on trouve chez les jeunes ne seront pas nécessairement la clé du rajeunissement. En fait, nous pourrions en trouver dans le sang des participants les plus âgés. Les personnes âgées de 80 et 90 ans sont susceptibles d’avoir un facteur de protection qui les a maintenues en vie, dit M. Harries. Et nous devons encore déterminer quelles protéines pourraient causer le vieillissement, ou simplement en être la conséquence.
Il est également possible que des protéines importantes diffèrent entre les hommes et les femmes. Lorsque Lehallier et ses collègues ont comparé les profils protéiques des volontaires masculins et féminins, ils ont constaté des différences entre les deux tiers des protéines qui changent avec l’âge.
« Les femmes vivent plus longtemps que les hommes et nous ne savons vraiment pas pourquoi », dit Harries. C’est peut-être parce que les femmes sont plus résistantes au stress – elles doivent l’être pour avoir des enfants, dit-elle. Mais on ne sait pas exactement ce que ces protéines font de différent chez les hommes et les femmes.

Une « horloge protéomique »

Entre-temps, Lehallier et ses collègues ont utilisé leurs découvertes pour mettre au point une « horloge protéomique » qui peut prédire l’âge biologique d’une personne à partir de 373 des protéines présentes dans son sang. La prédiction de l’horloge, qui s’applique à la fois aux hommes et aux femmes, était fortement corrélée à l’âge chronologique des volontaires.
Mais elle a aussi permis de prédire l’âge biologique. Les personnes auxquelles on a donné des âges prévus inférieurs à leur âge chronologique ont obtenu de meilleurs résultats aux tests physiques et cognitifs, ce qui donne à penser qu’elles sont biologiquement plus jeunes que leur âge.
« C’est une étude potentiellement révolutionnaire, dit Selman. L’objectif d’une grande partie de la recherche sur le vieillissement est de trouver un moyen de prolonger la vie en bonne santé d’une personne, plutôt que de simplement augmenter sa durée de vie, dit-il. « L’un des grands défis du vieillissement est de trouver des biomarqueurs qui peuvent suivre votre état de santé, dit-il. « Ils ont démontré que cette horloge protéomique semblait être un très bon prédicteur de la santé en fin de vie, et c’est très intéressant. »
Cette horloge pourrait être utilisée dans des essais cliniques pour vérifier l’efficacité des traitements anti-âge et pour identifier les personnes à risques de vieillissement prématuré, selon Selman. « Si quelqu’un se dirige vers un vieillissement prématuré vous pourriez l’aider à le mettre sur une trajectoire d’un vieillissement plus lent », dit-il. « En gros, vous essayez de ralentir le décompte de cette horloge. »

Découvrir ces protéines rajeunissantes

L’équipe de Lehallier espère être en mesure d’identifier les protéines spécifiques dans le sang qui pourraient être responsables des effets rajeunissants. « Identifier les protéines dans le plasma qui favorisent ou contrarient le vieillissement à différentes étapes de la vie pourrait mener à des traitements plus ciblés, ainsi qu’à des thérapies préventives », écrit l’équipe.
« Cela suggère que certaines de ces protéines ont un effet de rajeunissement », dit Selman. Mais elle dit qu’il se peut que vous ayez besoin d’un cocktail de protéines pour obtenir cet effet.
« Il faudra beaucoup de temps pour déterminer quelles protéines sont importantes, mais il s’agit d’une recherche passionnante », explique M. Selman. « La grande force de la recherche sur le vieillissement est de trouver des interventions réalistes pour prolonger la durée de vie – et c’est peut-être une voie valable que nous devrions pas ratée. »
Cette recherche a été publiée dans bioRxiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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