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Les souris dont le microbiote intestinal est perturbé peuvent être incapables de se débarrasser des souvenirs effrayants – une découverte qui suggère que nos bactéries intestinales peuvent jouer un rôle important dans la façon dont nous apprenons.

Le microbiome et nos peurs

Au cours de la dernière décennie, on s’est intéressé de plus en plus au rôle que jouent les bactéries dans notre santé, en particulier celles qui vivent dans nos intestins, notre bouche et sur notre peau. De nouvelles recherches ont établi un lien entre la perturbation de ces communautés bactériennes et les problèmes du système immunitaire et même les changements de certains comportements.
Cependant, on ne sait pas exactement comment les bactéries intestinales peuvent entraîner des changements de comportement. Pour enquêter, David Artis de Weill Cornell Medicine à New York et ses collègues ont étudié l’effet des antibiotiques sur la façon dont les souris apprennent et réagissent aux situations effrayantes.
Ils entraînaient les souris à craindre un son en délivrant un petit choc à leurs pattes à chaque fois qu’ils l’entendaient. Par la suite, les souris gelaient de peur lorsqu’elles entendaient le ton.

Apprentissage de l’extinction

Normalement, les souris peuvent graduellement perdre leur peur du son si elles l’entendent plusieurs fois sans recevoir de choc. C’est ce qu’on appelle l’apprentissage de l’extinction.
Mais Artis et ses collègues ont découvert que si les souris recevaient des antibiotiques pour éliminer la plupart de leurs bactéries intestinales avant qu’elles n’apprennent à craindre le son, elles étaient incapables de se soumettre à cet apprentissage d’extinction. Ils ont continué à geler en réponse au son même s’elles ne recevaient plus de choc lorsqu’elles l’entendaient.
Lorsque les chercheurs ont examiné le cerveau des rongeurs, ils ont constaté que les gènes des rongeurs dont la bactérie intestinale était perturbée étaient différents. De plus, il y avait différents modèles d’activité neuronale dans l’amygdale et le cortex préfrontal – des régions du cerveau associées à la peur et à l’apprentissage.
L’équipe a également découvert que les souris traitées avec des antibiotiques ou celles qui ont été élevées de manière à ne pas avoir de microbes sur ou dans ces souris présentaient des niveaux inférieurs de quatre composés liés aux troubles neuropsychiatriques, dont la schizophrénie et l’autisme.
Les microbes influencent certaines fonctions intestinales, et celles-ci peuvent affecter à la fois le développement postnatal et la signalisation chimique nécessaire à la santé du cerveau, dit Andrew Holmes de l’Université de Sydney, en Australie.

Une explication pour certaines autres peurs

Lorsque cela a changé, cela a eu une incidence importante sur la façon dont les animaux se sont adaptés au stress, dit-il. Toutefois, il est important de noter que cela ne peut se produire que dans des circonstances très précises et a nécessité une perturbation majeure du microbiote, dit Holmes. Cette recherche pourrait faire la lumière sur de nouveaux facteurs de risque de maladies comme le syndrome de stress post-traumatique, dit Holmes.
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay