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Une étude affirmant avoir identifié la patrie ancestrale de notre espèce en Afrique australe a provoqué un profond scepticisme. Cette recherche utilise des preuves génétiques pour identifier le delta de l’Okavango au Botswana comme étant à l’origine de notre espèce humaine. Cependant, d’autres chercheurs affirment que les méthodes utilisées pour arriver à cette conclusion sont imparfaites.

Où se trouve notre patrie ancestrale ?

Cette étude est la dernière tentative de résoudre une question de longue date. Bien qu’il y ait des preuves que notre espèce a évolué en Afrique, mais on ne sait pas exactement où. L’Afrique de l’Est et l’Afrique australe ont produit le plus grand nombre de fossiles, de sorte que tous deux ont été revendiqués comme notre patrie ancestrale.
Cependant, des fossiles se trouvent également ailleurs en Afrique, par conséquent de nombreux anthropologues ont conclu qu’il y avait des populations métissées dans toute l’Afrique, et pas une seule patrie. Mais cette nouvelle étude conteste cette affirmation.

Lieu de naissance d’une espèce

Vanessa Hayes du Garvan Institute of Medical Research à Sydney, en Australie, et ses collègues ont recueilli plus de 1 200 échantillons d’ADN de personnes vivant en Afrique australe. Ces échantillons étaient tous de l’ADN mitochondrial, dont les gens n’héritent que de leur mère. L’équipe s’en est servie pour créer un arbre généalogique montrant le moment que les populations anciennes se sont divisées.
Ils ont conclu que la lignée la plus ancienne est apparue il y a environ 200 000 ans, ce qu’ils interprètent comme l’origine de notre espèce. L’équipe n’a trouvé que peu de preuves de mélange entre les groupes, alors elle a conclu que les populations n’ont probablement pas beaucoup bougé depuis qu’elles se sont établies.
En se basant sur l’endroit où l’on trouve aujourd’hui les variantes les plus anciennes, ils soutiennent que la patrie de notre espèce était une vaste zone humide appelée Makgadikgadi-Okavango au Botswana. Cette terre humide n’existe plus, mais il y a des preuves évidentes qu’elle a déjà existé. Cette région est aujourd’hui un vaste marais salant, créé lorsque le lac Makgadikgadi s’est asséché. Cet immense lac a existé d’il y a 2 millions d’années jusqu’à il y a environ 10 000 ans.
L’équipe soutient que les humains ne se sont propagés au-delà de Makgadikgadi-Okavango que lorsque le climat a changé. À l’appui de ce projet, Axel Timmermann, membre de l’équipe de recherche de l’Institut des sciences fondamentales de Busan, en Corée du Sud, a montré que les changements de l’orbite de la Terre au cours des 200 000 dernières années auraient déplacé les ceintures de pluie de l’Afrique, ouvrant des corridors verts de Makgadikgadi-Okavango à d’autres régions de l’Afrique.
Ces changements semblent coïncider avec les divisions de population révélées par l’ADN mitochondrial : il y a 130 000 ans, un petit groupe s’est détaché au nord-est, suivi d’une plus grande dispersion au sud-ouest, il y a 110 000 ans.

Des méthodes sous le feu de l’ennemi

C’est une histoire fascinante, mais les experts en préhistoire humaine ne sont pas impressionnés. Le problème est que l’ADN mitochondrial ne peut pas nous parler de ces populations anciennes, dit le généticien Mark Thomas de l’University College London. Les variantes mitochondriales n’apparaissent que faiblement sur les populations individuelles, et cette cartographie s’aggrave au fil du temps.
« Quand vous revenez à l’ancêtre mitochondrial commun, il y a environ 200 000 ans, l’arbre généalogique ne doit pas contenir d’informations sur l’histoire de notre population, » dit Thomas. Ce document ignore également les preuves que notre espèce a plus de 200 000 ans, dit Eleanor Scerri de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Jena, en Allemagne.
Par exemple, les fossiles marocains suggèrent que notre espèce a au moins 315 000 ans. On peut soutenir que ces fossiles ne sont pas assez modernes pour être humains, dit Scerri, mais il en va de même pour de nombreux fossiles d’Afrique australe. « Les constellations de traits qui nous définissent aujourd’hui n’apparaissent chez aucun individu jusqu’à il y a entre 100 000 et 40 000 ans. »

Le fait de se déplacer ne permet pas de savoir d’où nous venons

Il est également peu probable que les populations d’Afrique australe « soient des reliques évolutives qui n’ont ni changé ni bougé géographiquement depuis des dizaines, voire des centaines de milliers d’années », dit Scerri. Si les populations se sont déplacées ou ont changé de façon importante, leur emplacement actuel ne peut pas nous dire où notre espèce a commencé.
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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