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Il est temps d’ajouter une nouvelle planète naine à notre liste. Les meilleures images de l’astéroïde Hygie montrent qu’il semble être presque parfaitement sphérique, la condition principale pour désigner  une planète naine. Mais la façon dont elle s’est formée peut amener à repenser cette définition.

Une nouvelle planète naine

Hygie a été découvert en 1849, mais nous n’avons jamais été en mesure de prendre des photos en haute résolution. Dans les données dont nous disposions, il était impossible de dire dans quelle mesure les changements de la lumière réfléchie par Hygiea étaient causés par des variations de sa forme par rapport aux variations de la luminosité de sa surface.
Aujourd’hui, de nouvelles images prises à l’aide du Very Large Telescope au Chili ont révélé pour la première fois sa forme réelle, et elle est beaucoup plus sphérique que nous ne le pensions au départ.
Pour être une planète naine, un objet doit satisfaire quatre critères : il doit être en orbite autour du soleil, il ne peut pas être une lune, il ne doit pas avoir balayé tous les petits objets de son orbite, et il doit avoir une masse suffisante pour que sa propre gravité ait permis de produire une forme sphérique.
Nous savions déjà qu’Hygiea satisfaisait les trois premiers critères, et les nouvelles images prises par Miroslav Brož à l’Université Charles de Prague et ses collègues montrent qu’il satisfait le quatrième.

La plus petite planète naine

Avec un peu plus de 430 kilomètres de diamètre, cela ferait d’Hygie la plus petite planète naine que nous ayons trouvée, ce qui est moins de la moitié du diamètre la plus petite planète naine qui se trouve sur la liste des astronomes. Selon les simulations des chercheurs, il semble qu’il se soit également formé différemment des autres planètes naines – par une énorme collision qui a complètement brisé un corps plus grand, permettant aux fragments de se s’agglomérer en une petite sphère, plutôt que de changer lentement de forme avec le temps.
« Pour faire un corps comme la planète naine Vesta, il faut généralement des millions d’années pour créer cette forme ronde et qu’elle se solidifie », dit Brož. « Dans ce cas, c’est un événement beaucoup plus violent, parce que c’est un impact qui ne prend que quelques heures, pas des millions d’années. »
Hygie ne sera pas officiellement une planète naine tant qu’elle ne sera pas certifiée par l’Union Astronomique Internationale. Brož dit que ce nouveau mécanisme de formation pourrait inciter à repenser la définition des planètes naines, car bien que cet astéroïde satisfasse techniquement tous les critères, sa formation violente le rend différent des autres planètes naines, qui se sont formées moins violemment.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Hygie : une nouvelle planète nainemartinEspace
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