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Jusqu’à 630 millions de personnes vivent sur des terres menacées par les inondations dues à l’élévation du niveau de la mer d’ici la fin du siècle, soit trois fois plus qu’on ne le pensait auparavant, d’après une nouvelle analyse.

Des millions de personnes menacées par des inondations

C’est dans les mégalopoles asiatiques que le risque a le plus augmentées, en raison de la façon dont les estimations antérieures ont été établies. « Pour nous, c’est une différence stupéfiante. C’est une toute nouvelle perspective de l’ampleur de cette menace », déclare Benjamin Strauss de Climate Central, une organisation indépendante basée au New Jersey.
Les calculs antérieurs du nombre de personnes à risques étaient fondés sur des estimations de l’élévation des terres dans le monde entier à l’aide de données satellitaires de la NASA. Mais cette approche est confondue avec les toits et les forêts, qui peuvent être confondus avec le sol, ce qui signifie qu’une ville pleine de gratte-ciel comme Shanghai pourrait avoir un risque d’inondation plus faible mais trompeur à mesure que la mer monte.

Utiliser l’intelligence artificielle pour un meilleur modèle

Strauss et son collègue Scott Kulp ont utilisé l’intelligence artificielle pour former un modèle sur plusieurs ensembles de données, y compris des cartes d’élévation beaucoup plus précises aux États-Unis, prises par des avions utilisant des lasers. Ce modèle a prédit où les anciennes données faisaient des erreurs et a essayé de réduire les erreurs causées par les bâtiments et les arbres, pour réévaluer la vulnérabilité des villes.
Ces résultats suggèrent qu’il y a beaucoup plus de personnes vivant sur les terres sous les niveaux d’inondation annuels maintenant, soit 250 millions de personnes par rapport aux estimations sur les anciennes données, qui pouvaient atteindre 65 millions. Alors que le réchauffement de la planète fait monter le niveau de la mer, ce quart de milliard passe à 630 millions d’ici 2100, dans l’hypothèse d’un avenir où les émissions de gaz à effet de serre augmentent fortement.
Les augmentations relatives les plus importantes d’ici la fin du siècle se situent en Asie, avec 87 millions d’habitants en Chine sur des terres à risque, contre 26 millions dans les précédentes estimations. Au Bangladesh, ce nombre est passé de 5 millions à 50 millions. L’ancienne approche sous-estimait peut-être fortement le risque dans la région en raison de la densité et de la hauteur des villes que l’on trouve sur les côtes d’Asie.
Kulp dit qu’il y a deux grandes mises en garde : ils n’ont pas tenu compte des défenses maritimes et des futures populations. Néanmoins, M. Strauss affirme que ces résultats devraient servir d’alerte pour les gouvernements et les dirigeants municipaux. « Je pense que les villes côtières qui veulent prospérer dans l’avenir doivent examiner de très près leur vulnérabilité et commencer à planifier très rapidement ce qu’elles vont faire face à la montée du niveau de la mer.

Réduire les émissions de gaz à effet de serre

Dean Gesch, du US Geological Survey, qui n’a pas participé à cette étude, affirme que ce nouveau modèle est : « certes, il y a eu un progrès dans les données altimétriques globales, mais il y a encore des erreurs verticales, et dans certaines des analyses et des résultats de l’article, l’erreur verticale n’a pas été prise en compte. » Cela signifie que le chiffre de 630 millions de personnes à risques doit être traité avec prudence, dit-il.
M. Strauss espère que cette recherche servira d’incitation à réduire les émissions de gaz à effet de serre plus rapidement. Ces résultats suggèrent que l’impact potentiel de notre trajectoire d’émissions actuelles est beaucoup plus important que nous ne le pensions. Mais dans ce cas, « il est également vrai que les avantages de la réduction de la pollution climatique sont beaucoup plus importants », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pxabay