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Une équipe nationale de scientifiques a identifié un circuit dans le cerveau qui semble être associé à des troubles psychiatriques – de la suralimentation au jeu, en passant par la toxicomanie et même la maladie de Parkinson.

Pourquoi certaines personnes adorent les friandises ?

« Nous avons découvert les connexions cérébrales qui maintiennent l’impulsivité sous contrôle », a déclaré Scott Kanoski, neuroscientifique et professeur agrégé à l’USC Dornsife College of Letters, Arts and Sciences. « La clé de ce système est un neuropeptide sur lequel nous nous sommes concentrés, l’hormone de  concentration de la mélanine, dans le cadre d’études sur l’appétit et l’alimentation. »
L’hormone de concentration de la mélanine (MCH) est signalée par les cellules cérébrales dans une partie de l’hypothalamus, une zone conique du cerveau située au-dessus de la glande pituitaire. Cette recherche a indiqué que la MCH était liée à l’appétit pour les aliments ou les médicaments, mais jusqu’à présent, les scientifiques n’avaient pas entièrement compris comment elle affecte le contrôle des impulsions.
« Nous n’avons pas la technologie pour utiliser ces données pour corriger l’impulsivité maintenant. Cependant, comprendre qu’il existe une voie qui modifie l’impulsivité alimentaire sans affecter les propriétés enrichissantes des bons aliments ouvre la porte à la possibilité d’un traitement », a déclaré Emily Noble, une professeure agrégée à l’Université de Géorgie à Athènes.
« En manipulant ce circuit, il est possible qu’un jour, nous soyons en mesure de mettre au point des traitements contre la suralimentation qui aideront les gens à suivre un régime alimentaire sans réduire leur appétit normal ni rendre moins délicieux des aliments comme les beignes », a dit Mme Noble. « Nous ne sommes pas encore en mesure de cibler les thérapies sur des régions spécifiques du cerveau, mais je pense que ce jour viendra. »

Des expériences sur l’impulsivité

Dans une tâche, un rat pouvait appuyer sur un levier et recevoir une gâterie riche en graisses et en glucides. Cependant, le déclenchement était chronométré, ce qui signifiait que le rat devait attendre 20 secondes avant d’appuyer sur le levier et d’en recevoir une autre. Le rat devenait impatient et frappait parfois le levier avant que le temps ne soit écoulé, forçant l’horloge à se remettre à zéro et devant attendre à nouveau la prochaine occasion de se faire plaisir.
Dans une autre tâche, des rats avaient le choix entre deux leviers. Un levier qui relâcherait immédiatement une seule gâterie. L’autre qui libérait un lot de cinq friandises – mais toutes les 30 à 45 secondes. Les rats appuyaient plus souvent sur le levier pour une seule gâterie que l’autre levier, même si le second aurait donné beaucoup plus de nourriture. « Ils ne se contentaient pas d’attendre, a dit Kanoski. Ils ont travaillé plus fort pour obtenir le même nombre de granules, ou même moins. »
Les scientifiques ont testé l’abaissement et l’élévation des niveaux de MCH dans le cerveau des rats à l’aide de diverses méthodes. « Nous faisions remonter le système, puis nous voyions les animaux être plus impulsifs « , a dit M. Kanoski. « Et si nous réduisions cette fonction, nous pensions qu’ils seraient moins impulsifs, mais nous avons plutôt constaté qu’ils l’étaient davantage. Quoi qu’il en soit, ils avaient une impulsivité élevée. »
En se basant sur des scanneurs anatomiques du cerveau, les scientifiques ont été en mesure d’identifier une voie neurale pour le contrôle des impulsions. Les neurones de l’hypothalamus latéral signalent la MCH aux autres neurones de l’hippocampe ventral, une région du cerveau associée aux émotions, à la mémoire et au contrôle inhibiteur.

Cartographier le lien

Selon M. Kanoski, la prochaine étape consistera pour les scientifiques à cartographier le lien entre le circuit de contrôle des impulsions et le système de récompense du cerveau. De tels travaux pourraient éventuellement mener à la mise au point de traitements mieux ciblés pour les troubles psychiatriques où l’impulsivité est une question centrale.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : University of Southern California
Crédit photo : Pixabay

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