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Plus d’un million de voitures électriques ont été achetées dans le monde au cours du premier semestre de cette année, le même nombre a été vendu sur l’ensemble de 2017.

Comment limiter la pollution produite par les batteries

Au Royaume-Uni, les ventes de voitures purement électriques ont augmenté de 151 % le mois dernier. De tels signes de croissance rapide sont de bonnes nouvelles pour la qualité de l’air et le changement climatique, mais les recherches menées aujourd’hui mettent en garde contre une éventuelle nouvelle sorte de pollution
Il n’existe pas encore de montagne de déchets de batteries de voitures électriques. Toutefois, le nombre de voitures qui seront vendues dans le monde cette année pourrait un jour produire plus de 500 000 tonnes de déchets de batteries, soit cinq fois plus que l’ensemble des batteries portables recyclées annuellement dans l’Union Européenne.
Selon Laura Driscoll, de l’Université de Birmingham, au Royaume-Uni, et ses collègues, ces batteries lithium-ion devront être recyclées ou ne pas présenter un risque pour l’environnement et la sécurité. La question de savoir si cela se traduit par un défi ou une opportunité dépend de ce que feront ensuite les constructeurs automobiles et les gouvernements.
« C’est un défi parce que la plupart des batteries de la génération actuelle ne sont pas conçues pour le recyclage « , explique M. Driscoll. Par exemple, les voitures haut de gamme de Tesla utilisent des packs de cellules de batterie cylindriques qui, dans certains cas, sont collées dans un module de batterie, ce qui les rend difficiles à enlever et à recycler – bien que la société affirme qu’elle s’efforce de les améliorer.
Le modèle Leaf de Nissan, en revanche, utilise un sachet de cellules rectangulaires qui sont plus faciles à ouvrir et à séparer pour le recyclage. Il n’y a pas de normalisation parmi les constructeurs automobiles en ce qui concerne les batteries, et peu de signes annonciateurs d’une normalisation semblent se manifester.

Avoir des batteries plus standard

« Si les blocs de batteries étaient d’une conception plus standard, cela rendrait le processus en fin de vie beaucoup plus facile « , explique M. Driscoll. La plupart des batteries de voitures électriques devraient avoir une durée de vie d’environ 15 à 20 ans. Bien que leur première décennie se déroulera probablement dans une voiture, certains sont déjà passés à une seconde vie sous forme de piles Tesla Powerwall pour les maisons, et d’autres suivront. Néanmoins, ils devront éventuellement être recyclés.
Bien qu’il soit illégal de déverser des batteries de voitures électriques dans des sites d’enfouissement, où elles peuvent répandre des matières toxiques, on peut se demander si les installations de recyclage peuvent se développer assez rapidement. « En Europe, 18 entreprises envisagent de recycler les batteries lithium-ion, mais elles recyclent toutes des matériaux différents, ce qui pose un problème de capacité », déclare Gloria Esposito du Low Carbon Vehicle Partnership.
Driscoll dit que ce serait « désastreux pour l’environnement » s’il n’y avait pas de stratégie pour gérer ces batteries. De plus, le stockage de piles usagées présente des risques d’incendies.
Une autre préoccupation concerne les batteries exportées vers un pays comme l’Inde pour un deuxième usage, comme l’alimentation d’un microréseau, mais où il n’existe pas d’installations de recyclage après avoir été utilisées. « Cela pourrait être une bombe à retardement croissante, surtout si les choses décollent rapidement », dit Jonathan Radcliffe de l’Université de Birmingham, qui n’a pas participé à cette recherche.
En plus des avantages environnementaux liés à l’extraction de moins de matières premières, le recyclage offrirait une possibilité économique de récupérer les métaux de ces batteries, selon M. Driscoll. Le cobalt, le nickel et le manganèse sont trois des métaux les plus précieux à récupérer.

L’automatisation sera la clé du recyclage

Le succès du recyclage dépendra en partie de l’automatisation, car les robots peuvent faire ce travail tout en coûtant moins cher, et plus rapide et plus sûr que les humains, disent Driscoll et ses collègues. Ce qui nous ramène aux constructeurs automobiles : s’ils fabriquaient des batteries de manière plus standardisée, ou s’ils utilisaient quelque chose qu’une machine pourrait lire, comme un code QR, cela faciliterait l’automatisation.
« Les constructeurs automobiles sont un peu en conflit parce qu’ils veulent un avantage compétitif, pour rendre les batteries aussi bon marché et performantes que possible. Cela ne correspond pas toujours à l’établissement d’un certain ensemble de normes », explique M. Radcliffe. C’est pourquoi la réglementation sera la clé des décisions des fabricants et, par conséquent, de la facilité avec laquelle nous pourrons nous attaquer à cette future montagne de déchets de batteries.
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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