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Dans une nouvelle étude publiée dans la revue Nature Communications, des chercheurs de Stanford proposent que la transmission des maladies peut expliquer non seulement comment les humains modernes ont pu éliminer les Néandertaliens en Europe et en Asie en quelques milliers d’années seulement, mais aussi, ce qui est peut-être plus surprenant, pourquoi cette extinction n’est pas venue plus tôt.
« Nos recherches suggèrent que les maladies pourraient avoir joué un rôle plus important dans l’extinction des Néandertaliens qu’on ne le pensait auparavant. C’est peut-être même la principale raison pour laquelle les humains modernes sont maintenant le seul groupe humain qui reste sur la planète », a déclaré M. Greenbaum, qui est le premier auteur de cette étude et chercheur postdoctoral au département de biologie de l’Université Stanford.

Une disparition lente causée par les maladies

Les preuves archéologiques suggèrent que la rencontre initiale entre les Néandertaliens d’Eurasie et une nouvelle espèce humaine qui a récemment quitté l’Afrique – nos ancêtres – s’est produite il y a plus de 130 000 ans en Méditerranée orientale, dans une région appelée le Levant. Pourtant, des dizaines de milliers d’années s’écoulèrent avant que les Néandertaliens ne commencent à disparaître et que les humains modernes ne s’étendent au-delà du Levant. Mais pourquoi cela a-t-il été si long ?
À l’aide de modèles mathématiques de transmission des maladies et de flux des gènes, Greenbaum et une équipe ont démontré comment les maladies véhiculées par les Néandertaliens et les humains modernes auraient pu créer une barrière invisible qui décourageait les incursions en territoire ennemi. Dans cette zone de contact étroite, centrée dans le Levant où le premier contact a eu lieu, les Néandertaliens et les humains modernes coexistaient dans un équilibre précaire qui a duré des dizaines de millénaires.
Ironiquement, ce qui a pu sortir de l’impasse et permettre à nos ancêtres de supplanter les Néandertaliens, c’est la rencontre de nos deux espèces par croisement. Les humains hybrides nés de ces unions peuvent avoir été porteurs de gènes liés au système immunitaire des deux espèces, qui se seraient lentement propagés dans les populations humaines modernes et néandertaliennes.
Au fur et à mesure que ces gènes protecteurs se propageaient, la morbidité ou les conséquences des infections au sein des deux groupes s’est progressivement allégée. Finalement, un point de basculement a été atteint lorsque les humains modernes ont acquis une immunité suffisante pour s’aventurer au-delà du Levant et s’avancer plus profondément dans le territoire néandertalien avec peu de conséquences sanitaires.
À ce stade, d’autres avantages que les humains modernes auraient pu avoir sur les Néandertaliens – comme des armes plus mortelles ou des structures sociales plus sophistiquées – auraient pu prendre une plus grande importance. « Une fois qu’un certain seuil est franchi, la charge de morbidité ne joue plus aucun rôle, et d’autres facteurs peuvent entrer en ligne de compte », a dit M. Greenbaum.

Pourquoi avons-nous survécu ?

Pour comprendre pourquoi les humains modernes ont remplacé les Néandertaliens et non l’inverse, les chercheurs ont modélisé ce qui se passerait si des maladies tropicales que nos ancêtres avaient étaient plus mortelles ou plus nombreuses que celles que portaient les Néandertaliens.
« L’hypothèse est que la charge de morbidité des tropiques était supérieure à celle des régions tempérées. Une asymétrie de la charge de morbidité dans la zone de contact aurait pu favoriser les humains modernes, qui y sont arrivés des tropiques », a déclaré Noah Rosenberg, coauteur de l’étude et professeur de génétique des populations.
Selon les modèles, même de petites différences dans le fardeau des maladies entre les deux groupes au début s’accroîtraient avec le temps, ce qui donnerait finalement à nos ancêtres un avantage. « Il se pourrait qu’au moment où les humains modernes étaient presque entièrement libérés du fardeau supplémentaire des maladies néandertaliennes, les Néandertaliens étaient encore très vulnérables aux maladies humaines modernes », a dit M. Greenbaum. « De plus, à mesure que les humains modernes se propageaient dans l’Eurasie, ils auraient rencontré des populations de Néandertaliens qui n’auraient reçu aucun gène immunitaire protecteur par hybridation.

Un scénario similaire lorsque les Européens sont arrivés en Amérique

Les chercheurs notent que le scénario qu’ils proposent est similaire à ce qui s’est passé lorsque les Européens sont arrivés en Amérique aux XVe et XVIe siècles et ont décimé les populations indigènes avec leurs maladies.
Si cette nouvelle théorie sur la mort des Néandertaliens est correcte, alors des preuves pourraient être trouvées dans les dossiers archéologiques. « Nous prédisons, par exemple, que les densités des populations néandertaliennes et modernes dans le Levant pendant la période où elles coexistaient seront plus faibles par rapport à ce qu’elles étaient auparavant et par rapport à d’autres régions », explique Greenbaum.
Source : Stanford University
Crédit photo : Pixabay