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Trois espèces d’oiseaux africains boivent du vin de palme alcoolisé provenant d’arbres qui ont été exploités par la population locale. Ce comportement peut être socialement appris et, par conséquent, prouver que les oiseaux ont leurs propres cultures.

Des oiseaux africains boivent du vin de palme

Les oiseaux vivent tous sur des îles de l’archipel des Bijagós, au large de la Guinée-Bissau, en Afrique de l’Ouest. À cet endroit, comme dans d’autres régions d’Afrique, l’une des boissons alcoolisées les plus populaires est le vin de palme, qui est de la sève partiellement fermentée des palmiers à huile (Elaeis guineensis).
Pour l’obtenir, les gens grimpent dans les arbres et coupent dans la partie centrale, ce qui fait couler de la sève sucrée. Ils utilisent ensuite une feuille pliée comme entonnoir pour la canaliser dans un récipient tel qu’une bouteille en plastique.
Début 2019, des chercheurs dirigés par Jorge Gutiérrez, actuellement à l’Université d’Estrémadure en Espagne, ont remarqué que des oiseaux visitaient cess trous de sève. Ils ont identifié trois espèces : les tisserins gendarmes (Ploceus cucullatus), les bulbes des jardins (Pycnonotus barbatus) et les souimangas bruns (Anthreptes gabonicus). Les bulbes étaient les visiteurs les plus fréquents et passaient aussi le plus de temps à boire : 103 secondes en moyenne.
La sève est riche en sucres et constitue également une source d’eau pendant la saison sèche. Cependant, il est également alcoolisé parce qu’il fermente partiellement dans l’estomac de ces oiseaux. « Il y a environ 4% d’alcool par volume, ce qui est un peu comme une bière », dit Gutiérrez.

Les chercheurs ne savent si ces oiseaux sont vraiment en état d’ébriété

Il n’est pas clair si ces oiseaux se soûlent vraiment. « Nous ne savons pas vraiment combien ils en boivent. » dit Gutiérrez, et l’équipe n’a vu aucune preuve que les oiseaux étaient en état d’ébriété.
Ces trois espèces boivent du nectar et mangent des fruits mûrs, qui ont tendance à fermenter et à devenir alcoolisés. « D’un point de vue évolutif, ils devraient être adaptés pour faire face à l’alcool », dit Gutiérrez.
Par contre, ailleurs en Afrique, on sait que les chimpanzés avalent un litre entier de vin de palme en une seule séance, et il existe des preuves provisoires que cela affecte leur comportement.

Ils ne savent pas comment ces oiseaux ont appris à boire le vin de palme

Personne ne sait comment ces oiseaux ont appris à trouver le vin de palme, mais Gutiérrez dit qu’il pourrait être socialement appris : peut-être un oiseau l’a découvert, après quoi les autres ont copié ce comportement. « Il pourrait y avoir un rôle de transmission sociale, dit-il. Les chercheurs espèrent tester cette hypothèse, mais ce sera difficile parce qu’ils devront suivre les oiseaux individuellement.
Cette recherche a été publiée dans IBIS.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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