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Le Soleil se déplace constamment dans l’espace à une vitesse de 720 000 km/h. Mais c’est une vitesse relativement lente comparativement à certaines autres étoiles.

Une étoile hypervélocité est en train d’être éjectée de notre galaxie

En effet, des astronomes ont maintenant découvert une étoile connue sous le nom de S5-HVS1, qui se déplace à une vitesse incroyable de 6 millions de km/h. Cela en fait non seulement l’étoile la plus connue et la plus rapide jamais observée, et c’est aussi suffisant pour la projeter hors de notre galaxie.
Les étoiles qui se déplacent aussi vite sont connues sous le nom d’étoiles d’hypervélocité, et seulement une poignée d’entre elles ont été identifiées jusqu’à présent. Néanmoins, l’hypervélocité est normalement définie comme étant les étoiles qui se déplacent à plus de 500 km par seconde, ce qui est suffisamment rapide pour leur permettre d’échapper à l’attraction gravitationnelle de la Voie lactée et d’être éjectée dans l’espace intergalactique.
Et S5-HVS1 est la plus rapide de tout ce type d’étoiles jamais observée. Il avance à plus de 1 700 km/s, dépassant de loin le précédent détenteur du record, une naine blanche appelée US708, dont la vitesse est de 1 200 km/s.
Mais d’où viennent ces étoiles et comment vont-elles si vite ? L’hypothèse la plus communément acceptée est ce qu’on appelle le mécanisme des collines – en gros, lorsqu’un système binaire d’étoiles erre trop près d’un trou noir, l’une est capturée par le trou noir tandis que l’autre est éjectée à grande vitesse.

Sagittaire A* est responsable de sa vitesse

Dans le cas de S5-HVS1, l’équipe a pu retracer son parcours et déterminer quel trou noir pourrait être responsable de sa vitesse. Il s’avère que c’était Sagittaire A* – le trou noir supermassif au centre de la Voie Lactée.
« C’est très intéressant, car nous soupçonnons depuis longtemps que les trous noirs peuvent éjecter des étoiles à très grande vitesse », déclare Sergey Koposov, auteur principal de cette étude. « Cependant, nous n’avons jamais eu d’association univoque d’une étoile si rapide avec le centre galactique. Nous pensons que le trou noir a éjecté cette étoile à une vitesse de milliers de kilomètres par seconde il y a environ cinq millions d’années. Cela a eu lieu à l’époque où les ancêtres de l’humanité apprenaient à marcher. »
Située dans la constellation de la Grue, cette étoile a été découverte dans le cadre de l’étude « Southern Stellar Stream Spectroscopic Survey » (S5) au télescope anglo-australien (AAT). Sa vitesse et sa trajectoire ont ensuite été calculée à l’aide des données du vaste catalogue d’étoiles du satellite Gaia.

Elles pourraient nous aider à découvrir des trous noirs

La découverte de S5-HSV1 nous aide à approfondir nos connaissances sur les étoiles à hypervélocité. D’autres études récentes ont montré qu’elles pourraient aider à révéler des trous noirs inconnus dans les bras en spirale de notre galaxie – et bon nombre de ces étoiles peuvent en fait provenir de l’extérieur de la Voie lactée.
Cette recherche a été publiée dans Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.
Source : Macquarie University
Crédit photo : Pixabay