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L’étude de Mars est un exercice constant dans la résolution de problèmes, et les scientifiques de la NASA viennent de se faire servir un des plus étranges. Les données du rover Curiosity situé dans le cratère Gale de la planète Mars ont révélé des variations saisonnières des niveaux d’oxygène, ce que les scientifiques de la mission n’avaient ni prévu ni expliqué.

Des variations des niveaux d’oxygène

Ces données sont fournies par l’outil d’analyse d’échantillons sur Mars (SAM) de Curiosity, un laboratoire embarqué qui aspire l’air au-dessus du cratère Gale pour les analyser au cours de trois années martiennes (presque six années terrestres). Cela a permis à l’équipe de reconstituer la composition de la mince atmosphère de la planète, avec du CO2, de l’azote, de l’argon, du monoxyde de carbone et de l’oxygène, qui font tous partie du mélange.
Les concentrations de ces gaz augmentent et diminuent à mesure que la météo change sur Mars, à mesure que les hivers glaciaux diminuent la pression atmosphérique sur la planète fait que l’été les augmente à nouveau. Cela mène à des modèles réguliers de concentrations de gaz comme l’azote et l’argon, et en examinant les dernières données, les scientifiques s’attendaient à constater des tendances similaires.
Seulement ce ne fut pas le cas. La concentration en oxygène a augmenté d’environ 30% de plus au printemps et en été martien que prévu par les scientifiques et est tombée en dessous des attentes en hiver. Ce schéma se répète ensuite chaque saison mais avec des quantités légèrement différentes d’oxygène ajoutées à l’atmosphère à chaque fois. Les données étaient si confuses que l’équipe a vérifié trois fois l’instrument de spectromètre pour s’assurer qu’il produisait des lectures précises de ces gaz.
«La première fois que nous avons vu cela, c’était ahurissant», déclare Sushil Atreya, professeur de sciences du climat et de l’espace à l’Université du Michigan à Ann Arbor et auteur de l’article décrivant cette découverte.

Des pics de méthane 

Il existe un parallèle entre cela et un autre mystère martien qui a récemment surpris les scientifiques: des pics saisonniers dans le méthane atmosphérique. Comme pour l’oxygène, ces augmentations se produisent de manière répétée et, tout comme l’oxygène, elles diffèrent légèrement par la quantité de méthane qu’elles ajoutent à l’atmosphère.
«Nous avons du mal à expliquer cela», a déclaré Melissa Trainer, scientifique en sciences planétaires au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, qui a dirigé cette étude. «Le fait que le comportement de l’oxygène ne soit pas parfaitement reproductible à chaque saison nous fait penser que ce n’est pas un problème lié à la dynamique de l’atmosphère. Cela doit être une source chimique et un puits que nous ne pouvons pas encore pris en compte. »
Les pics de méthane ont été découverts plus tôt dans l’année, les scientifiques cherchant toujours des réponses sur leurs causes. La découverte que l’oxygène peut se comporter de la même manière leur fournit cependant un indice suggérant qu’ils pourraient être entraînés par les mêmes réactions chimiques.
«Nous commençons à voir cette corrélation entre le méthane et l’oxygène pendant une bonne partie de l’année Mars», a déclaré Atreya. «Je pense qu’il y a quelque chose à faire. Je n’ai pas encore les réponses et personne ne le sait. »

De possibles explications

Ils n’ont peut-être pas encore les réponses, mais ils ont quelques idées. On sait que le sol martien contient de riches quantités d’oxygène sous la forme d’autres composés. Il est donc possible que certaines conditions printanières produisent d’importants rejets à la surface. Les prochaines étapes consistent à déterminer ce que ce processus pourrait être.
«C’est la première fois que nous observons ce comportement sur plusieurs années. Nous ne le comprenons pas totalement », a déclaré Melissa Trainer, scientifique en sciences planétaires à la NASA et responsable de cette étude. « Pour moi, il s’agit d’un appel ouvert à toutes les personnes intelligentes qui s’intéressent à ceci: voyez ce que vous pouvez proposer. »
L’équipe a publié leurs recherches dans le Journal of Geophysical Research: Planets.
Source : NASA
Crédit photo : Pixabay

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