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Les artistes de l’âge de pierre en Europe avaient une étrange fixation sur les chevaux. Près d’un animal sur trois qu’ils représentaient sur les murs des grottes était un cheval et les images sont souvent plus grandes et occupent des positions plus importantes que celles des autres animaux. Cependant, la raison pour laquelle le cheval était si grand dans les esprits anciens peut rester à jamais un mystère.

Une fixation sur les chevaux que nous ne comprenons pas

Depuis les années 1990, Georges Sauvet de l’Université de Toulouse-Jean Jaurès, en France, accumule une base de données sur l’art européen de l’âge de pierre (ou paléolithique). Aujourd’hui, cette base de données contient des informations sur plus de 4 700 dessins, peintures et gravures d’animaux trouvés dans des grottes en France et en Espagne. L’image la plus ancienne peut avoir plus de 30 000 ans et la plus jeune environ 12 000 ans.
Sauvet a commencé à analyser cette information et a réalisé quelque chose d’étrange : peu importe où et quand les artistes étaient au travail en France et en Espagne à l’âge de pierre, ils étaient très susceptibles de mettre des chevaux sur leurs grottes. Environ 29,5 % de tous les animaux de la base de données de Sauvet sont des chevaux, et les trois quarts de tous les sites de sa zone d’étude contiennent au moins une image d’un cheval.
Aussi impressionnants que soient ces chiffres, ils ne racontent pas toute l’histoire. Sauvet s’est également penché sur la façon dont les artistes de l’âge de pierre représentaient les chevaux et a trouvé d’autres preuves de leur statut particulier. Par exemple, les artistes anciens avaient tendance à représenter tous les animaux – y compris les lions, les mammouths et les ours – de profil avec la tête vers la gauche. Le cheval est différent : c’est la seule espèce qui est principalement orientée vers la droite.

Ils étaient très grands

Même l’emplacement et la taille des chevaux dans les peintures antiques se distinguent par leur particularité. Les artistes ont souvent choisi de représenter des chevaux sur des surfaces hautes et particulièrement visibles, écrit Sauvet. Par exemple, dans la grotte de Lascaux, en France, il y a une paire de grands chevaux – l’un mesure 2,5 mètres de long – au plafond. Sauvet écrit qu’ils sont suspendus au-dessus et dominent les centaines de petits animaux dessinés sur les murs en dessous. Un cheval dans la grotte de Rouffignac, également en France, est encore plus grand, avec 2,7 mètres de long. Il est entouré de 65 animaux, dont des mammouths et des rhinocéros, mais tous sont beaucoup plus petits.
Les archéologues ont déjà observé cette concentration de chevaux dans l’art européen de l’âge de pierre, dit April Nowell à l’Université de Victoria au Canada, mais elle dit que la base de données de Sauvet fournit des preuves plus complètes qui confirment cette tendance.
Paul Pettitt, de l’Université de Durham au Royaume-Uni, est du même avis. Nous pouvons certainement considérer les chasseurs-cueilleurs du Paléolithique supérieur tardif comme des « gens à cheval », dit-il – une idée qu’il a explorée dans ses propres recherches.
Ce qui rend cette concentration sur les chevaux particulièrement frappante, c’est que ces animaux n’étaient pas si abondants en Europe à l’âge de pierre, dit Randall White de l’Université de New York, et dans au moins certaines régions, la chair des chevaux ne semble pas avoir constitué une grande partie du régime alimentaire. « Dans les sites que j’ai fouillés dans le sud-ouest de la France, le cheval est toujours un acteur mineur, dit-il. « Je fouille des sites avec 70 à 90 % de rennes : c’est ce que les gens mangeaient. »
Cela nous indique que ces artistes n’ont pas choisi de dessiner et de peindre des chevaux parce qu’ils constituaient une ressource alimentaire importante, dit White. Il y avait clairement une autre raison. « Les chevaux avaient quelque chose de spécial. »

Ils avaient peut-être une importance culturelle 

Sauvet soupçonne que les chevaux avaient une importance culturelle pour les communautés européennes de l’âge de pierre. Il soutient qu’ils avaient développé un système de croyances dans lequel les animaux étaient disposés selon une sorte de hiérarchie, un peu comme le panthéon des dieux grecs antiques. De la même manière que Zeus régnait sur les autres dieux grecs, Sauvet suggère que le cheval régnait au sommet de cette hiérarchie de l’âge de pierre.
C’est pousser les preuves trop loin, dit M. Nowell. « Nous ne savons pas si les[chevaux] étaient considérés comme des dieux ou si un animal régnait sur un autre « , dit-elle. « Nous n’avons pas beaucoup d’outils théoriques pour interpréter cela « , dit White. « Nous avons affaire à des sociétés paléolithiques – nous ne savons pas comment elles ont organisé le monde animal dans leur propre perception des choses. »
Bien que nous ne puissions pas savoir exactement pourquoi les chevaux étaient importants sur le plan culturel, les données de Sauvet sont importantes pour démontrer que cette importance a été partagée dans une région géographiquement étendue et pendant une longue période de temps. « C’est assez incroyable », dit Genevieve von Petzinger, également de l’Université de Victoria.
Von Petzinger s’intéresse aussi à la recherche de modèles régionaux dans l’art de l’âge de pierre. Elle a découvert que 32 signes abstraits simples apparaissaient très souvent dans les grottes d’Europe occidentale, suggérant peut-être qu’ils ont servi de code à l’âge de pierre.

La preuve d’une culture et de croyances partagées en Europe occidentale

Les chevaux fournissent un exemple parallèle intéressant, dit von Petzinger. Ils pourraient être une preuve supplémentaire que la culture et les croyances étaient partagées en Europe occidentale, même à une époque où cette région était si peu peuplée qu’il pouvait être relativement difficile pour différents groupes de se rencontrer et de communiquer leurs idées.
Cette recherche a été publiée dans Journal of Archaeological Science: Reports.
Source : New Scientist
Crédit photo : PXhere

Les artistes de l'âge de pierre étaient obsédés par les chevauxmartinPréhistoire
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