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Il est difficile d’imaginer l’Arctique sans la glace de mer. Toutefois, selon une nouvelle étude réalisée par les climatologues de l’UCLA, le changement climatique imputable à l’homme est sur le point de rendre l’océan Arctique fonctionnellement libre de glace, une partie de chaque année commençant entre 2044 et 2067.

L’Arctique libre de glace dès 2044

Tant que les humains ont été sur Terre, la planète avait une grande calotte de glace de mer au cercle polaire arctique qui se dilatait chaque hiver et se contractait chaque été. Il n’est pas nouveau de savoir que la glace de mer est en déclin: les observations satellitaires montrent que depuis 1979, la quantité de glace de mer dans l’Arctique en septembre – le mois où il y a le moins de glace de mer, avant que l’eau ne commence à geler à nouveau – a diminué de 13% par décennie.
Les scientifiques tentent de prédire l’avenir de la banquise arctique depuis plusieurs décennies, en s’appuyant sur un ensemble de modèles climatiques globaux simulant la réaction du système climatique à l’ensemble du dioxyde de carbone pénétrant dans l’atmosphère. Mais les prédictions de ces modèles ont largement divergé. Parmi la génération actuelle des modèles, certains affichent des mois de septembre sans glace dès 2026; d’autres suggèrent que ce phénomène commencera en 2132.
L’étude UCLA, publiée dans Nature Climate Change, concentre les prévisions sur une période de 25 ans. L’auteur principal de l’étude est Chad Thackeray, chercheur adjoint au Centre for Climate Science de l’Institut de l’environnement et de la durabilité de l’UCLA. Selon lui, une des raisons pour lesquelles les prévisions concernant la perte de glace de mer sont si divergentes est qu’elles diffèrent par la façon dont elles considèrent un processus appelé rétroaction de la glace de mer, qui se produit quand une plaque de glace de mer fond complètement, découvrant une surface d’eau de mer plus sombre et absorbant plus de lumière solaire. Ce changement dans la réflectivité de la surface de la lumière du Soleil, ou albédo, provoque un réchauffement local plus important, ce qui mène à une fonte supplémentaire de la glace.

La rétroaction de la glace de mer exacerbe le réchauffement 

Ce cycle exacerbe le réchauffement – c’est une des raisons pour lesquelles l’Arctique se réchauffe deux fois plus vite que le reste du monde. Pour leur étude, Thackeray et son coauteur Alex Hall, professeur de sciences de l’atmosphère et des océans à l’UCLA, ont cherché à déterminer quels modèles sont les plus réalistes dans la manière dont ils évaluent les effets de la rétroaction de l’albédo de glace de mer, ce qui, selon eux, les mènerait à la projections la plus réaliste pour la perte de glace de mer.
Heureusement, à des fins de recherche au moins, le retour de l’albédo de la glace de mer ne se produit pas seulement sur de longues périodes en raison du changement climatique; cela se produit aussi chaque été lorsque la glace de mer fond durant cette saison. Et les observations satellitaires au cours des dernières décennies ont suivi cette fonte saisonnière et le retour d’albédo qui en résulte.
Thackeray et Hall ont évalué la fonte saisonnière des glaces de 23 modèles entre 1980 et 2015 et les ont comparées aux observations satellitaires. Ils ont retenu les six modèles qui captaient le mieux les résultats historiques réels et ont jeté ceux qui se sont révélés être hors de la base, ce qui leur a permis de réduire la gamme de prévisions concernant les mois de septembre sans glace dans l’Arctique.
l’approche consistant à utiliser un processus observable dans le climat actuel pour évaluer les projections du climat futur par des modèles climatiques mondiaux a été inventée par Hall et son groupe en 2006, dans le cadre d’une étude portant sur le retour de l’albédo des neiges. (Comme son nom l’indique, l’albédo des neiges est similaire à l’albédo des glaces de mer, mais implique une perte de neige qui révèle une surface terrestre plus sombre.) Il est depuis largement utilisé dans les sciences du climat, car les chercheurs tentent d’améliorer la précision de leurs projections.
Le destin de la banquise arctique est un sujet clé pour les climatologues en raison de son rôle dans les températures dans le reste du monde. «La glace de mer arctique est un élément-clé du système terrestre en raison de sa nature hautement réfléchissante, qui garde le climat mondial relativement froid», a déclaré Thackeray.

Des conséquences environnementales et économiques

La perte de glace a également des conséquences environnementales et économiques. La glace de mer est essentielle à l’écosystème arctique, ainsi qu’à l’industrie de la pêche et aux peuples autochtones qui en dépendent. Et à mesure que la glace arctique disparaît, de plus en plus de régions avec de l’eau sont utilisées pour la navigation commerciale et l’exploration pétrolière et gazière, ce qui représente un débouché économique pour certains pays, mais contribue également à accroître les émissions de gaz à effet de serre et au changement climatique.
« Les changements à venir auront de vastes implications environnementales, écologiques et économiques », a déclaré Thackeray. «En réduisant l’incertitude quant au moment où nous verrons ces changements, nous pourrons être mieux préparés.»
Source : University of California, Los Angeles
Crédit photo : Pixabay

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