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Il est maintenant possible de déterminer quand un être humain ancien était vivant en examinant son ADN. Cette nouvelle technique pourrait révéler l’âge des os qui ne peuvent pas être datés au carbone 14. « Il s’agit d’un énorme problème sur le terrain qui est soit ignoré, soit mal résolu », déclare Eran Elhaik de l’Université de Lund en Suède.

Utiliser l’ADN

La datation au carbone 14 est utilisée pour estimer l’âge des os et autres restes. Il fonctionne en mesurant la quantité d’une forme radioactive de carbone dans l’échantillon qui s’est désintégrée. Cependant, cette datation au carbone 14 ne fonctionne que sur des échantillons de moins de 50 000 ans, et surtout uniquement  si l’échantillon contient beaucoup de matière organique.
« Plus de la moitié des échantillons ne sont pas datés au carbone 14 », dit Elhaik. Au lieu de cela, les archéologues les ont datés en utilisant d’autres indices, comme l’âge des sédiments dans lesquels ils ont été enfouis. Cela peut fausser les résultats: on pensait qu’un os dans une grotte en Afghanistan avait 30 000 ans, mais lorsque la datation au carbone 14 a finalement été effectuée, il s’est avéré qu’il avait seulement 4500 ans.

Une méthode qui a permis de résoudre des incohérences 

Lorsque la datation au carbone 14 n’est pas une option, Elhaik dit qu’il est maintenant possible d’utiliser l’ADN ancien. Son équipe s’est intéressé à utiliser l’ADN ancien de 961 personnes qui vivaient en Eurasie il y a entre 14 000 et 1000 ans, dont 602 avaient été datés au carbone 14.  Ils ont identifié des points du génome qui variaient de façon prévisible avec le temps : de même que certaines variantes génétiques sont plus courantes dans des endroits particuliers, d’autres l’étaient à des périodes spécifiques.
En lisant ces marqueurs du temps dans le génome d’un fossile, l’équipe a pu estimer son âge à 500 ans. Pour les 602 cas où il a été possible de comparer l’âge estimé par l’ADN avec l’âge de la datation au carbone 14, il y avait généralement un accord étroit. Convaincue que leur méthode a fonctionné, l’équipe l’a utilisée jusqu’à présent pour les 359 personnes qui n’ont pas pu être datées au carbone 14. Dans certains cas, cela a permis de résoudre des incohérences apparentes.
Par exemple, 10 de ces individus ont fait l’objet d’une étude en 2018 qui avait suggéré qu’ils étaient des Lombards : une tribu « barbare » qui a attaqué l’Empire romain au VIe siècle. Cependant, les trouvailles archéologiques découvertes avec l’un des squelettes semblaient être plusieurs siècles trop anciennes pour dater de l’ère lombarde. L’ADN suggérait que ces squelettes appartenaient en fait à cette époque malgré ce que les découvertes archéologiques avaient indiquées.

Une méthode qui a ses limites

Cette méthode ne remplace pas la datation au carbone 14, dit Elhaik. Cela ne fonctionne que pour les régions où de nombreuses personnes et de différentes périodes, avaient des ADN séquencés. Cela signifie qu’il ne peut pas encore être utilisé pour dater les peuples anciens d’Afrique, où peu d’ADN ancien a été retrouvé. De plus, les génomes de référence nécessaires à l’étalonnage de la méthode par l’ADN doivent être datés au carbone 14.
Cette recherche a été prépubliée dans bioRxiv
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay