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Tony Magana, chef de neurochirurgie à l’École de médecine de l’Université Mekelle en Éthiopie, est confronté presque tous les jours à la forte prévalence des anomalies du tube neural dans son pays. Son équipe opère plus de 400 bébés chaque année pour réparer ces malformations congénitales souvent mortelles, dans lesquelles les bébés peuvent naître sans cerveau ou avec la moelle épinière dépassant de leur dos. « Probablement tous les deux jours, nous voyons un enfant qui est en si mauvais état que nous ne pouvons pas l’aider », dit Magana. « Les trous où la moelle épinière dépasse sont si grands qu’on ne peut pas les fermer. »

L’acide folique pour limiter les malformations congénitales

Ce mois-ci, une équipe d’experts en nutrition s’est réunie à Addis-Abeba pour jeter les bases d’une intervention qui n’a pas fait ses preuves, mais qui pourrait être très efficace : renforcer l’approvisionnement en sel d’acide folique. Au cours des quatre premières semaines de la grossesse, l’acide folique est essentiel à la bonne fermeture du tube neural, qui donne naissance au cerveau et à la moelle épinière, et depuis le milieu des années 1990, plus de 80 pays ont rendu obligatoire l’enrichissement de la farine en acide folique. L’Éthiopie, où moins d’un tiers de la population mange de la farine, n’en fait pas partie.
L’an dernier, deux études qui ont examiné les naissances dans 11 hôpitaux publics ont secoué la communauté mondiale de la santé. Ces études, dont l’une est cosignée par Magana, ont révélé que sur 10 000 naissances, entre 126 et 131 bébés souffraient d’anomalies du tube neural (ATN). C’est sept fois leur prévalence mondiale et 26 fois celle des pays à revenu élevé qui enrichissent la farine, comme les États-Unis. Selon les données du gouvernement éthiopien, 84 % des femmes éthiopiennes en âge de procréer ont des taux d’acide folique dans leurs globules rouges qui les exposent au risque de donner naissance à un enfant atteint d’une ATN.
À l’invitation du ministère éthiopien de la santé, des scientifiques des États-Unis, du Canada et des Pays-Bas ont commencé à travailler avec des experts de l’Institut éthiopien de santé publique (EPHI) pour élaborer un plan visant à lutter contre l’incidence élevée des ATN. Le résultat a été un dossier publié par l’EPHI en mai qui recommandait au gouvernement d’envisager l’enrichissement en sel d’acide folique.

Une technique de fortification existe déjà

Une méthode de fortification de l’eau salée par projection d’acide folique tamponnée avait déjà été mise au point par l’ingénieur chimiste Levente Diosady et ses collègues de l’Université de Toronto, au Canada. Le même matériel de pulvérisation utilisé pour l’iodation du sel, déjà autorisé en Éthiopie pour prévenir les déficiences intellectuelles et les maladies thyroïdiennes, peut fournir l’acide folique. « L’une des principales raisons pour lesquelles ce projet va de l’avant et bénéficie d’un large soutien politique, c’est qu’il nécessite peu d’adaptations », explique Christine McDonald, une scientifique en micronutriments en Californie.
Si la supplémentation en sel fonctionne, cela pourrait changer la donne pour l’Éthiopie : une méta-analyse réalisée cette année a conclu que l’enrichissement à grande échelle des aliments en acide folique dans les pays à faibles revenus et à revenus intermédiaires a réduit de 41 % le risque d’ATN. « Nous avons une occasion extraordinaire de faire beaucoup de bien », dit Kenneth Brown, le scientifique américain responsable de l’équipe qui s’est réunie à Addis-Abeba. M. Brown, professeur émérite à l’Université de Californie qui était jusqu’à récemment un scientifique principal en nutrition à la Fondation Bill et Melinda Gates, ajoute : « c’est prêt à démarrer. Nous savons quel est le problème. On sait comment le réparer. »

4 milligrammes d’acide folique par jour réduit de 80 % le risque d’ATN

D’autres experts espèrent qu’une réussite éthiopienne pourrait stimuler les efforts dans plus de 110 autres pays qui n’exigent pas l’enrichissement des aliments. Selon Nicholas Wald, épidémiologiste qui, dans un article précurseur publié en 1991, a établi que la prise de 4 milligrammes d’acide folique par jour, avant et au début de la grossesse, réduisait d’environ 80 % le risque d’ATN : « c’est un problème mondial dont l’Éthiopie est un exemple extrême. Plusieurs pays devraient fortifier les aliments de base avec de l’acide folique et ne le font malheureusement pas. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay