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Nous avons vérifié le pouls d’une baleine bleue sauvage pour la première fois et avons découvert quelque chose de remarquable. Lorsque ces rorquals plongent pour se nourrir, ils peuvent réduire leur rythme cardiaque à 2 battements par minute. C’est bien en dessous des taux calculés pour les gros animaux. Les précédentes prédictions étaient que les baleines avaient une fréquence cardiaque au repos de 15 battements par minute.

Le baleines bleues réduisent leur rythme cardiaque

Cette découverte est particulièrement extraordinaire étant donné que ces baleines ont une méthode d’alimentation énergétiquement exigeante, explique Jeremy Goldbogen de l’Université de Stanford, en Californie. Pendant la plongée, un rorqual bleu engloutit un volume d’eau rempli de proies qui peut être plus volumineux que son propre corps.
Depuis un grand bateau pneumatique de la baie de Monterey, en Californie, Goldbogen et son équipe ont utilisé une perche de 6 mètres pour fixer un moniteur de fréquence cardiaque à un seul rorqual bleu . Les moniteurs ont été maintenus en place avec des ventouses. Les chercheurs ont ensuite pu surveiller le rythme cardiaque de la baleine pendant près de 9 heures. Ils ont détecté des fréquences cardiaques de seulement 2 à 8 battements par minute des centaines de fois.
La baleine a plongé aussi longtemps que 16,5 minutes à la fois, atteignant une profondeur maximale de 184 mètres, et est restée à la surface à des intervalles allant de 1 à 4 minutes. Le rythme cardiaque de la baleine était au plus bas quand il était en train de plonger pour se nourrir et il a augmenté après avoir refait surface, atteignant un maximum de 37 battements par minute.

Cela permet de redistribuer le sang oxygéné 

La réduction du rythme cardiaque pendant les plongées permet aux baleines de redistribuer temporairement le sang oxygéné du coeur vers les autres muscles nécessaires à la respiration, explique Goldbogen. Les baleines récupèrent ensuite après avoir refait surface en augmentant considérablement leur respiration et leur rythme cardiaque, dit-il.
Ces résultats démontrent «le niveau assez extraordinaire de flexibilité et de contrôle de la fréquence cardiaque et du débit sanguin de ces mammifères plongeurs», déclare Sascha Hooker de l’Université de St Andrews, au Royaume-Uni.
Selon Hooker, les progrès technologiques récents ont permis de collecter ce type de lectures sur des baleines en liberté. «Cela ouvre la porte à une compréhension beaucoup plus grande de la façon dont ces animaux sont capables de réaliser des exploits assez étonnants lors des plongées.», dit-elle.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay