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Il s’avère que nous pouvons apprendre de nouveaux chants à un vieil oiseau. En effet, on a observé des rossignols adultes en train d’apprendre de nouveaux chants dans leurs aires d’hivernage, tout comme ils l’ont fait quand ils étaient de jeunes oiseaux. Les nouvelles mélodies peuvent les aider à impressionner les compagnons au moment de la reproduction printanière.

Les chants des rossignols permettent de défendre leur territoire

Le rossignol progné se reproduit en Europe du Nord et entreprend une longue migration vers l’Afrique subsaharienne, où il passe l’hiver. En Europe, leurs chants servent à défendre leur territoire et à attirer des amis, mais on ne sait pas très bien pourquoi ils continuent à chanter dans les aires d’hivernage.
« Les oiseaux pratiquent leur chant en Afrique même dans les dernières années de leur vie », dit Abel Souriau, de l’Université Charles en République tchèque. Avec ses collègues, il a enregistré des chants d’oiseaux naturels provenant des aires de reproduction du rossignol en Pologne et en Russie, et les a comparés aux chants entendus dans les aires d’hivernage en Tanzanie.
Ils ont décomposé chaque chant en syllabes qui composent les mélodies, à la recherche de schémas communs dans le chant. Il s’agit notamment de paires de notes qui commencent généralement un chant, de notes répétées et de trilles complexes, ainsi que des notes rythmiques de type castagnette qui terminent généralement un chant.
Ces éléments étaient présents dans toutes les chansons enregistrées en Pologne et en Russie. Mais 89 pour cent des chants enregistrés en Tanzanie n’avait pas une structure de chant typique, ils manquaient les pauses silencieuses entre les phrases et présentaient de grandes variations dans les notes secondaires qui composent le chant. En d’autres termes, ils n’étaient pas reconnaissables comme de véritable chants de rossignol.

Les rossignols peuvent apprendre de nouveaux chants

Cela suggère que les oiseaux écoutent leurs voisins – et leurs futurs rivaux – et qu’ils ont une sorte de « jam session » alors qu’ils remixent des éléments de chants dans de nouveaux modèles. Une découverte semblable a été faite il y a quelques années dans le cadre d’une étude qui portait particulièrement sur un autre oiseau chanteur appelé la paruline à grandes anches.
« Ce que nous aimons chez les rossignols, c’est qu’ils chantent avec tant de complexité et de régularité comme la musique classique. Mais c’est une vocalisation totalement aléatoire – il n’y a ni début ni fin. C’est plutôt de l’improvisation, dit Souriau.
Les rossignols prognés connaissent chacun entre 23 et 42 chants, et l’apprentissage de ces chants est habituellement attribué aux jeunes oiseaux qui sont encore en phase de développement. Cependant, il semble que ce type d’apprentissage puisse se poursuivre au fur et à mesure que ces oiseaux vieillissent.
Cette recherche a été publiée dans Behavioral Ecology and Sociobiology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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