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Une équipe internationale de scientifiques influents a averti que le monde est confronté au risque d’une « menace existentielle pour la civilisation » en raison des preuves croissantes que les points de basculement du climat et de la nature sont susceptibles d’être atteints.

Le monde est confronté au risque d’une « menace existentielle »

Il y a onze ans, ce groupe a mis en garde contre le danger que des seuils critiques dans les systèmes de la Terre soient dépassés et que ces systèmes basculent dans un état potentiellement dangereux. Il s’agit notamment de l’effondrement incontrôlé des calottes glaciaires et de la déforestation de l’Amazonie à un niveau qui entraîne l’assèchement de la zone et la mort de toute la forêt tropicale.
« Nous avons maintenant un peu plus de 10 ans. La mauvaise surprise pour moi, c’est que beaucoup de choses que nous avons identifiées comme des points de basculement potentiels que plusieurs chercheurs auraient pensé être loin dans l’avenir montrent maintenant la preuve d’être déjà actifs », dit Tim Lenton à l’Université d’Exeter, au Royaume-Uni.
Dans un commentaire dans Nature, Lenton et ses collègues disent que les changements dans les parties gelées du monde sont « dangereusement proches » des points de basculement. Ils indiquent la zone autour de la mer d’Amundsen dans l’Antarctique occidental, où les calottes glaciaires peuvent avoir commencé un effondrement irréversible qui entraînera une élévation du niveau de la mer de 3 mètres.
« C’est un grand réveil. Nous avons peut-être pris d’importants engagements à long terme à l’égard du niveau de la mer « , dit M. Lenton. Parmi les autres points de basculement à risque élevé, mentionnons les incendies dans l’Arctique et les émissions de gaz à effet de serre à mesure que le sol dégèle.

Des preuves empiriques que les cascades ont commencées

Lenton dit qu’il existe maintenant des preuves empiriques que les cascades ont commencées – là où un point de basculement rend un autre plus susceptible d’être franchi. Il cite la fonte de la calotte glaciaire du Groenland et l’afflux d’eau douce dans l’océan Atlantique Nord, qui affaiblit encore davantage un courant océanique déjà ralenti dans l’Atlantique, qui est la clé des régimes climatiques en Europe et en Afrique.
En fin de compte, tout cela pourrait s’ajouter à un point de basculement mondial où, quoi que fasse l’humanité, il n’y a pas moyen de l’arrêter. Ce groupe affirme qu’un tel scénario apocalyptique serait possible, mais que d’autres recherches sont nécessaires.
Le problème, c’est qu’il nous est très difficile de savoir à quel point nous sommes proches des points de basculement. Par exemple, les estimations du nombre d’arbres que l’Amazonie doit perdre avant de s’engager dans une spirale mortelle d’incendies et d’assèchement varient entre 20 et 40 pour cent du couvert forestier. Cette différence est cruciale, étant donné que 17 % ont déjà été perdus.
Bien que le Brésil ait connu la plus forte augmentation de la déforestation depuis une décennie et les incendies qui ont suivi, le point de basculement de la forêt tropicale humide semble encore loin d’être atteint; au rythme actuel de la déforestation, entre 20 et 30 ans », dit Carlos Nobre, de l’Université de Sao Paulo au Brésil.
Il est difficile de mesurer les points de basculement et de prévoir quand ils seront atteints, mais d’autres conviennent que nous sommes proches d’y arriver. « Nous sommes peut-être au bord du précipice en ce moment en ce qui concerne plusieurs points de basculement clés », dit Michael Mann de l’Université de Penn State.

Un point de basculement aura un impact énorme

Bien que la possibilité d’un point de basculement mondial puisse être spéculative à ce stade, les chercheurs affirment que son impact sera énorme et sa nature irréversible, cela signifient que nous devons jouer la carte de la sécurité. « Errer du côté du danger n’est pas une option responsable, écrivent Lenton et ses collègues.
« Les retours d’information et les points de basculement sont les cartes du système climatique, et ils pourraient nous plonger dans un chaos climatique inévitable bien plus vite que les gouvernements ne le comprennent », déclare Durwood Zaelke, de l’Institute for Governance and Sustainable Development à Washington DC.
M. Lenton espère que l’accent renouvelé mis sur les points de basculement donnera un caractère d’urgence aux politiciens. Alors que les gouvernements locaux et nationaux déclarent des urgences climatiques – et l’Union européenne votera demain pour en déclarer une – il note qu’aucune n’a encore mis en œuvre.

Atteindre l’objectif de zéro émission d’ici 2050

Ironiquement, la réponse pour éviter les points de basculement dans le système terrestre pourrait être des points de basculement positifs dans les technologies ou la société, comme les protestations des écoliers au cours de l’année passée. « Je pense qu’il y a énormément de choses à faire, dit Lenton. « Nous devons atteindre l’objectif de zéro émission d’ici 2050, si ce n’est avant, pour limiter le risque de renverser d’autres choses. »
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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