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Nous sommes sur le point de résoudre le mystère de la masse du neutrino . Il a été révélé que cette particule, dont on pensait autrefois qu’elle ne pesait rien, a probablement une masse 500 000 fois inférieure à celle d’un électron, et peut-être moins.

Mesurer la masse du neutrino

La nouvelle limite supérieure de la masse du neutrino, de 1,1 électronvolt, correspond presque à la moitié de la limite supérieure précédemment connue de 2 électronvolts et nous rapproche de la détermination de la masse exacte de cette particule insaisissable.
«Les neutrinos sont un milliard de fois plus abondants dans l’Univers que les atomes, de sorte que même de minuscules masses de neutrinos apporteraient une contribution importante à la masse dans l’Univers», déclare Christian Weinheimer de l’Université de Münster, en Allemagne. Identifier la masse du neutrino nous aidera non seulement à discerner la structure de l’Univers primitif, mais pourrait également aider les scientifiques à mieux comprendre la physique des plus petites choses, dit-il.
Pour évaluer la limite supérieure de la masse du neutrino, une équipe internationale de chercheurs a analysé la désintégration d’une forme radioactive de l’hydrogène appelée tritium, un processus qui émet simultanément un électron et un neutrino. En mesurant l’énergie des électrons libérés, ils ont pu estimer la masse du neutrino avec une plus grande précision qu’auparavant.
«Nous sommes extrêmement heureux et fiers», a déclaré Weinheimer. Il faisait partie de la collaboration internationale des scientifiques derrière l’expérience de Karlsruhe Tritium Neutrino. Weinheimer et ses collègues ont pu mesurer l’énergie précise des électrons en utilisant un énorme spectromètre d’électrons spécialement conçu, d’une hauteur de 24 mètres et d’une largeur de 10 mètres.

C’est la mesure la plus précise

«C’est extrêmement intéressant», déclare Melissa Uchida de l’Université de Cambridge, au Royaume-Uni. «C’est la mesure la plus précise que nous ayons jamais eu», dit-elle. Uchida pense que ce projet nous donne un réel espoir de mesurer la masse du neutrino dans les années à venir. « Nous pourrions enfin être en mesure de mettre en place le puzzle de la formation de l’Univers », a déclaré Uchida.
Cette recherche a été publiée dans Physical Review Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexel

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