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Le satellite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA concentre normalement son attention sur les étoiles lointaines, mais il a maintenant fait une nouvelle découverte dans notre propre système solaire. Alors qu’il regardait dans les profondeurs de l’espace interstellaire, la comète 46P/Wirtanen s’aventurait dans le ciel, et TESS a capturé une explosion de cette comète plus en détail que jamais auparavant.

TESS a capturé l’explosion de la comète 46P/Wirtanen

La comète Wirtanen a été observée en orbite autour du Soleil depuis les années 1940, mais l’année dernière, elle a fait son passage le plus proche de la Terre. Venant à 30 fois la distance de la Lune, cet événement a été parmi les 10 survols des comètes les plus proches au cours des 70 dernières années.
Les astronomes du monde entier regardaient cet événement avec enthousiasme, prêts à étudier cette comète avec toutes sortes d’instruments. Parmi eux, SOFIA, qui a découvert que Wirtanen transportait de l’eau « océanique ». TESS était occupé à faire ce qu’il voulait, mais il est devenu un témoin parfait à long terme lorsque Wirtanen est passé dans l’espace.
« TESS passe près d’un mois à la fois à observer une partie du ciel », explique Tony Farnham, auteur principal de l’étude. « Sans interruption de jour ou de nuit et sans interférence atmosphérique, nous avons un ensemble d’observations très uniforme et de longue durée. Comme les comètes gravitent autour du Soleil, elles peuvent passer à travers le champ de vision du TESS. Wirtanen était une grande priorité pour nous en raison de son approche à la fin de 2018, nous avons donc décidé d’utiliser son apparence dans les images TESS comme un cas test pour voir ce que nous pourrions en tirer. Nous l’avons fait et nous avons été très surpris. »

Le tout a commencé par un éclair 

TESS a réussi à capturer une explosion sur Wirtanen, qui a commencé le 26 septembre 2018, environ trois mois avant le passage de cette comète le plus proche de la Terre. Elle a commencé par un éclair qui a duré environ une heure, puis s’est éclairci plus lentement pendant les huit heures suivantes. Après avoir atteint sa luminosité maximale, son éclat a diminué pendant plus de deux semaines.
Comme ce satellite prend des images toutes les 30 minutes, chaque étape de ce processus a été saisie avec plus de détails qu’aucune autre explosion de comète. Les chercheurs ont même pu estimer qu’environ un million de kg de matériaux ont pu être éjectés durant l’explosion.
On ne sait pas exactement ce qui a causé cette explosion, mais les théories incluent la chaleur du Soleil qui enflamme des poches de glace volatile à la surface ou l’effondrement d’une partie de la comète. Cette étude d’un plus grand nombre d’explosions de comètes pourrait aider à répondre à cette question, et heureusement, TESS est présent pour voir cela.

Les causes de ces explosions demeurent inconnues

« Nous ne savons pas ce qui cause les explosions naturelles et c’est finalement ce que nous voulons trouver », dit Farnham. « Il y a au moins quatre autres comètes dans la même région du ciel où TESS a fait ces observations, avec un total d’environ 50 comètes prévues au cours des deux premières années des données du satellite TESS. Il y a beaucoup d’informations qui peuvent sortir de ces données. »
Cette recherche a été publiée dans Astrophysical Journal Letters.
Source : NASA
Crédit photo : Pixabay (montage)