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La NASA aide discrètement certaines entreprises de satellites à éviter des collisions catastrophiques en orbite, moyennant un prix. Les documents obtenus par New Scientist montrent que la NASA a renouvelé en septembre un accord avec la société d’imagerie satellitaire Maxar Technologies afin de protéger quatre des satellites DigitalGlobe de la société.

La NASA protège discrètement des zones orbitales

Ce vaisseau spatial collecte des images haute résolution pour des clients, notamment le département américain de la Défense (DoD) et Google Earth. Selon ces documents, les analystes de la NASA prédiront des approches rapprochées avec d’autres engins spatiaux ou des débris orbitaux et informeront Maxar en temps voulu, permettant ainsi à la société de déplacer ses satellites à l’écart.

Un responsable de la NASA a confirmé que l’agence protégeait les satellites de Maxar depuis 2013, après avoir été sollicitée par le DoD. Certains satellites de Boeing bénéficient d’une protection similaire, bien que cet accord ait expiré au début de 2018.

Jusqu’à présent, on pensait que la NASA n’avait surveillé que près de 70 satellites appartenant au gouvernement, exploités par la NASA et la National Oceanic and Atmospheric Administration.

La plupart des opérateurs commerciaux ont été largement tributaires d’alertes gratuites et automatisées du centre d’opérations spatiales combinées (CSpOC), une unité militaire américaine ne partageant qu’une fraction de ses données radar, bloquant le reste pour des raisons de sécurité nationale.

«Ce que le CSpOC fournit est très basique», déclare Brian Weeden de la Secure World Foundation, une fondation privée promouvant la durabilité dans l’espace. «C’est un email qui dit que cet objet s’approche d’un objet que vous possédez. Si vous voulez des conseils sur le meilleur plan d’action, ils ne peuvent pas vous aider. »

La NASA est en train de réduire la concurrence

Maxar paie également une cartographie de l’espace de la startup LeoLabs pour le suivi des données et des alertes de conjonctions avec ses propres systèmes radar. En vertu du nouvel accord, Maxar versera à la NASA 73 130 dollars par an, soit environ 1 500 dollars par mois et par satellite. Cela est inférieur aux 2500 dollars par mois facturés par LeoLabs par satellite, ce qui signifie que la NASA est en train de réduire la concurrence.

La réglementation régissant les activités commerciales de la NASA précise qu’elles ne sont autorisées que si des services commerciaux équivalents ne sont pas disponibles à des conditions raisonnables.

«Le gouvernement devrait avoir pour mission de donner du pouvoir au secteur privé et à la commercialisation», a déclaré Moriba Jah, expert en débris orbitaux à l’Université du Texas à Austin. « S’ils font des activités qui vont à l’encontre de cela, je me poserais plusieurs questions. »

Un porte – parole de la NASA a déclaré à New Scientist : «les services actuellement fournis à Maxar utilisent des intrants différents de ceux de LeoLabs et ne font pas double emploi. Les demandes de service provenant d’autres entités seraient évaluées au cas par cas. »

LeoLabs ne se sent pas menacé par la présence de la NASA

Pour sa part, LeoLabs ne se sent pas menacé par la présence de la NASA sur le marché. «Nous connaissons la valeur de nos services», a déclaré Edward Lu, vice-président de LeoLabs et ancien astronaute de la NASA. «Nos données [seront bientôt] bien meilleures que celles de CSPoC. Au fur et à mesure que nous développons nos services, nous proposons une offre que presque tout le monde utilisera. »

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay