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Comme la plupart des parents de jeunes enfants le savent, les poux sont des artistes de la survie, capables d’éviter la détection et de se propager à de nouveaux hôtes. Et maintenant, il est clair qu’ils ont beaucoup appris depuis des millions d’années. En effet, de nouveaux fossiles trouvés dans l’ambre révèlent que ces insectes existaient depuis au moins 100 millions d’années, lorsqu’ils se nourrissaient de dinosaures à plumes.

Les poux existaient à l’époque des dinosaures 

Cette découverte « est étrangement intéressante pour la communauté des poux », dit Julie Allen, biologiste de l’évolution à l’Université du Nevada à Reno qui n’a pas participé ces travaux. « Avoir un fossile, pas seulement vieux comme ça, mais qui se nourrit de plumes – c’est spectaculaire. » Les travaux génétiques sur les poux vivants avaient suggéré qu’ils étaient apparus à l’époque des dinosaures à plumes, mais les poux fossilisés sont rares et espacés. Il est peu probable que ces minuscules créatures se fossilisent, et même si c’est le cas, elles sont difficiles à repérer.
Les paléontologues Taiping Gao, Dong Ren et Chungkun Shih de la Capital Normal University de Beijing et leurs collègues passent beaucoup de temps à scanner des fossiles à la recherche d’insectes négligés, en particulier les parasites comme les poux. Dans deux spécimens d’ambre du Myanmar, ils ont remarqué 10 petits insectes parmi des plumes duveteuses bien conservées, qui montraient des dégâts comme si quelque chose les avait mangés.
Ces insectes, qui ne font que 0,2 millimètre de long, soient environ deux fois la largeur des cheveux humains, ne ressemblent pas exactement à des poux modernes. Leurs pièces buccales ne sont pas aussi sophistiquées que celles des poux d’aujourd’hui, et ils ont de longs poils raides sur leurs griffes et leurs antennes, rapportent les chercheurs dans Nature Communications.

Des poux anciens un peu bizarres

Comme les poux modernes, ces poux anciens n’ont pas d’ailes, leurs yeux sont minuscules, leurs antennes sont courtes et leurs pattes également, ce qui suggère qu’ils ne voyageaient pas très loin ou très rapidement. « Ils ont l’air un peu bizarre, mais ils ont définitivement des caractéristiques des poux modernes », dit Allen. Parce qu’ils sont si petits, les chercheurs pensent que leurs spécimens étaient des nymphes – des larves juvéniles – et que les insectes adultes faisaient peut-être un demi-millimètre de long.
Comme ces poux semblaient manger des plumes, ils n’ont probablement pas mordu la peau de leurs hôtes, de sorte que les dinosaures infestés n’ont probablement pas ressenti des démangeaisons, dit Shih. Mais les dommages qu’ils ont causés aux plumes ont peut-être incité les dinosaures à se toiletter eux-mêmes, comme le font les oiseaux modernes pour se débarrasser des poux et des acariens, dit Allen. « Nous savons que les dinosaures à plumes n’avaient pas seulement des plumes, ils avaient aussi des parasites et ils avaient probablement des moyens de s’en débarrasser. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay