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Les scientifiques savent depuis des décennies que les exercices aérobiques renforcent le cerveau et contribuent à la croissance de nouveaux neurones, mais peu d’études ont examiné comment le yoga affectait le cerveau. Une nouvelle étude démontre que le yoga améliore plusieurs des mêmes structures et fonctions cérébrales qui bénéficient lors d’exercices aérobiques.

Le yoga serait bénéfique pour plusieurs structures du cerveau

Cette recherche s’est concentrée sur 11 études de la relation entre la pratique du yoga et la santé du cerveau. Cinq de ces études ont porté sur des personnes n’ayant aucune expérience de la pratique du yoga à une ou plusieurs séances de yoga par semaine sur une période de 10 à 24 semaines, comparant la santé du cerveau au début et à la fin de l’intervention. Les autres études ont mesuré les différences cérébrales entre les personnes qui pratiquent régulièrement le yoga et celles qui ne le font pas.
Chacune de ces études utilisait des techniques d’imagerie cérébrale comme l’IRM, l’IRM fonctionnelle ou la tomographie informatisée par émission monophotonique. Tous impliquaient le Hatha yoga, qui comprend des mouvements corporels, de la méditation et des exercices de respiration.
« De ces 11 études, nous avons identifié certaines régions du cerveau qui apparaissent régulièrement, et elles ne sont étonnamment pas très différentes de ce que nous voyons avec la recherche sur l’exercice », a déclaré Neha Gothe, professeure de kinésiologie et de santé communautaire qui a dirigé cette recherche avec Jessica Damoiseaux, professeur de psychologie de la Wayne State University.

Une augmentation du volume de l’hippocampe

« Par exemple, nous constatons une augmentation du volume de l’hippocampe avec la pratique du yoga. » dit Gothe. De nombreuses études portant sur les effets de l’exercice aérobique sur le cerveau ont montré une augmentation similaire de la taille de l’hippocampe avec le temps, dit-elle. L’hippocampe est impliqué dans le traitement de la mémoire et nous savons qu’il peut se rétrécir avec l’âge, dit Gothe. « C’est aussi la structure qui est la première affectée par la démence et la maladie d’Alzheimer. »
Les chercheurs ont également observé plusieurs autres changements dans le cerveau, notamment dans l’amygdale, une structure du cerveau qui contribue à la régulation émotionnelle, qui a tendance à être plus importante chez les pratiquants de yoga que chez leurs pairs qui ne pratiquent pas le yoga. Le cortex préfrontal, le cortex cingulaire et les réseaux cérébraux tels que le réseau de mode par défaut ont également tendance à être plus grands ou plus efficaces chez ceux qui pratiquent régulièrement le yoga.

Une meilleure performance aux tests cognitifs

Ces études ont également révélé que les changements cérébraux observés chez les personnes qui pratiquent le yoga sont associés à une meilleure performance aux tests cognitifs ou aux mesures de la régulation émotionnelle.
La découverte que le yoga peut avoir des effets similaires sur le cerveau à ceux de l’exercice aérobique est intéressantes et mérite d’être étudiée davantage, a dit M. Gothe. « Le yoga n’est pas de nature aérobique, il doit donc y avoir d’autres mécanismes menant à ces changements cérébraux », dit-elle. « Pour l’instant, nous n’avons pas les preuves pour identifier ces mécanismes. »

D’autres études plus rigoureuses pour valider ces résultats

Elle soupçonne que l’amélioration de la régulation émotionnelle est la clé des effets positifs du yoga sur le cerveau. Par exemple des études établissent un lien entre le stress chez les humains et les animaux et le rétrécissement de l’hippocampe, ainsi qu’une mauvaise performance aux tests de mémoire, a-t-elle dit.
Toutes ces études indiquent que le yoga est bénéfique pour le bon fonctionnement du cerveau, mais nous avons besoin d’études plus rigoureuses et bien contrôlées pour confirmer ces premiers résultats « , a dit M. Damoiseaux.
Cette recherche a été publiée dans Brain Plasticity.
Source : University of Illinois at Urbana-Champaign
Crédit photo : Pixabay

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