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Une nouvelle recherche dirigée par Clara Sousa-Silva du MIT et ses collègues ont déterminé que la phosphine – un gaz inflammable, toxique et réactif – pourrait être le signe d’une vie pauvre en oxygène sur d’autres planètes au-delà du système solaire, qui pourrait être détectable par les télescopes spatiaux.

La phosphine comme biosignature

Lorsque les exoplanètes ont été découvertes pour la première fois, la question de savoir si elles abritaient la vie tournait autour de critères très simples. Quelle était la taille de la planète et quelle était sa température ? Essentiellement, la question était de savoir si une planète pouvait supporter la présence de l’eau liquide, et si elle était rocheuse ou une géante gazeuse.
Aujourd’hui, les choses sont un peu plus sophistiquées. Les scientifiques examinent les atmosphères des exoplanètes pour tenter de déterminer de quoi elles sont composées et si elles présentent des biosignatures – c’est-à-dire des gaz associés à la vie, dont l’oxygène et le méthane.
L’équipe du MIT a mis au point un candidat improbable à cette biosignature sous la forme de phosphine, qui est composée d’un atome de phosphore et de trois atomes d’hydrogène. Sur Terre, la plupart des formes de vie n’ont rien à voir avec cette substance, et on la trouve surtout dans le gaz putride des marais, dans les tas de bouses des pingouins et dans les intestins de blaireaux.

La phosphine est le produit de microbes anaérobies

Ce qui est intéressant, c’est que la phosphine est très difficile à produire, car il faut beaucoup d’efforts pour que les molécules s’assemblent. Sur Terre, c’est le produit de microbes anaérobies qui évitent l’oxygène et préfèrent vivre dans des conditions extrêmes. Dans l’espace, par contre, on la trouve à l’état de gaz à l’état de traces dans les atmosphères de Jupiter et de Saturne – elle est créée par d’énormes énergies dans les profondeurs de ces atmosphères, puis expulsée vers le haut par de gigantesques tempêtes.
En fait, après avoir examiné 16 000 produits chimiques candidats à cette biosignature (ainsi que les propriétés détaillées de la phosphine), l’équipe a découvert que cette molécule puante n’est produite que par des bactéries et des microbes dans des conditions que l’on trouve sur une planète semblable à la Terre. Même la foudre ou la tectonique des plaques ne peuvent la produire en grande quantité.
Comme la phosphine peut agir comme l’oxygène dans les organismes anaérobies, l’équipe a réalisé que si la phosphine était présente dans l’atmosphère d’une exoplanète aux mêmes concentrations que le méthane dans l’atmosphère terrestre, elle pourrait être détectée n’importe où à moins de 16 années-lumière d’un télescope de la taille du James-Webb de la NASA. En fait, ce serait un signe de vie.

Tenir compte des molécules étrangères

« Ici sur Terre, l’oxygène est un signe de vie vraiment impressionnant », dit Sousa-Silva. « Mais d’autres choses que la vie font aussi de l’oxygène. Il est important de considérer les molécules étrangères qui ne sont peut-être pas fabriquées aussi souvent, mais si vous les trouvez sur une autre planète, il n’y a qu’une seule explication. »
Cette recherche a été publiée dans Astrobiology.
Source : MIT
Crédit photo : Pixabay

Exoplanètes : Rechercher la biosignature de la phosphine martinBiologie
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