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Une série de passages rapprochés entre Mercure et Vénus, quand elles étaient jeunes, aurait pu dépouiller Mercure de ses couches extérieures, laissant derrière elle un monde dont le noyau est principalement dense.

Vénus aurait dépouillé Mercure

Le noyau de fer de Mercure représente 70 % de sa masse, une proportion beaucoup plus élevée que celle de toute autre planète rocheuse du système solaire. Pour en arriver là, il a dû arriver quelque chose à Mercure pour lui enlever son manteau; l’épaisse couche qui se trouve entre la croûte et le noyau.
La réponse simple est qu’une jeune Mercure a subi une collision qui a fait fondre ses couches extérieures – nous pensons qu’une collision similaire sur Terre a formé la Lune. Mais le vaisseau spatial Messenger, qui a orbité autour de Mercure entre 2011 et 2015, a repéré des signes d’éléments tels que le potassium qui se seraient vaporisés dans la chaleur d’une collision. Si une collision a rendu Mercure si étrange, elle ne devrait pas contenir ces éléments.
Aujourd’hui, Hongping Deng, de l’Université de Cambridge, a utilisé des simulations pour montrer qu’il s’agissait peut-être plutôt d’une série de quasi-accidents. « Si vous passez sans contact direct, il y a beaucoup moins de chaleur qui se produit », dit-il. « Cela détache juste le manteau. »
Au départ, Mercure contenait probablement environ 30 % de fer, soit la fraction de fer des plus vieilles roches du système solaire. Deng a découvert que si la jeune Mercure tournait dans le bon sens, son manteau aurait été relativement facile à arracher, ce qui signifie qu’il aurait fallu quatre rencontres rapprochées avec la jeune Vénus pour que la fraction de fer atteigne sa valeur actuelle.

Ce scénario est plausible

Des simulations antérieures du système solaire primitif ont prédit de multiples passages rapprochés entre ces deux planètes au fur et à mesure de leur croissance, donc ce scénario est plausible, dit Deng.
Si ce vol se produisait en ce moment, il serait difficile de voir Vénus avec cette matière – Mercure a environ 10 % de la masse de Vénus, et son manteau n’est qu’une fraction de sa masse totale, ce qui signifie que la matière provenant de Mercure serait difficile à trouver sur la Vénus actuelle.
Nous devons plutôt étudier Mercure de plus près pour savoir avec certitude comment cette planète s’est formée. « Je pense que des analyses géochimiques in situ ou l’analyse d’un échantillon dans des laboratoires terrestres seraient extrêmement utiles pour déterminer son mécanisme de formation », déclare Kathleen Vander Kaaden, du Lunar and Planetary Institute, au Texas.

Un vaisseau spatial en route vers Mercure nous en dira plus sur sa formation

Nous n’aurons peut-être à attendre trop longtemps pour y regarder de plus près. Le vaisseau spatial BepiColombo est en route vers Mercure et arrivera en 2025. En orbitant autour de Mercure, on s’attend à ce qu’il révèle des indices sur la façon dont cette planète est née, dit Vander Kaaden.
Cette recherche a été publiée dans The Astrophysical Journal Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay