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Il y a près de 2000 ans, une jeune femme romaine atteinte de la maladie cœliaque luttait pour rester en bonne santé – elle s’est donc peut-être tournée vers la médecine traditionnelle chinoise dans l’espoir d’être soulagée.

Une femme romaine aurait utilisé la médecine chinoise

Les résidus chimiques trouvés dans sa plaque dentaire suggèrent qu’elle a pris du ginseng et du curcuma, peut-être pour soulager des problèmes intestinaux. Comme ces deux plantes sont originaires d’Asie du Sud et de l’Est, cette découverte laisse supposer un ancien commerce de plantes médicinales.
Le squelette de cette femme a été déterré en 2008 sur un site à Cosa, en Toscane. Elle avait environ 20 ans lorsqu’elle est morte, et a été enterrée avec des bijoux en or suggérant un milieu riche – mais elle présentait des signes de malnutrition et de perte osseuse.
Lorsque les chercheurs ont examiné son ADN il y a environ dix ans, ils ont découvert qu’elle était porteuse de versions des gènes du système immunitaire associés à un risque élevé de développer une maladie cœliaque, un trouble auto-immune dans lequel les gens éprouvent des symptômes tels que des douleurs abdominales lorsqu’ils mangent des aliments riches en gluten. La maladie cœliaque peut entraîner une perte osseuse. Cette femme est l’un des premiers cas connus de cette maladie.
Aujourd’hui, une équipe dirigée par Angelo Gismondi et Antonella Canini à l’Université Tor Vergata de Rome, en Italie, a examiné la plaque dentaire qui s’est accumulée sur ses dents et qui peut emprisonner des particules d’aliments et des résidus chimiques. L’équipe a identifié de minuscules particules d’amidon provenant du blé ou d’une plante étroitement apparentée, ce qui laisse supposer que cette femme a consommé des aliments riches en gluten qui auraient déclenché des attaques auto-immunes.

Des molécules organiques qui sont des marqueurs des remèdes à base de plantes

L’analyse chimique de la plaque a révélé des molécules organiques qui, selon les chercheurs, sont des marqueurs typiques des remèdes locaux à base de plantes, dont la menthe et la valériane – qui sont toutes deux recommandées par les médecins grecs et romains de l’époque comme traitement des maux d’estomac.
Mais plus surprenant encore, les chercheurs ont également trouvé des traces chimiques qui, selon eux, sont des marqueurs typiques du curcuma et du ginseng. Il est peu probable que ces deux plantes aient poussé en Italie à cette époque, mais elles ont été traditionnellement utilisées comme médicaments en Asie du Sud et de l’Est pour traiter des affections, notamment des problèmes digestifs.
Les chercheurs affirment que cela suggère qu’il y avait un commerce de plantes médicinales et de connaissances médicales entre la Méditerranée et l’Asie du Sud et de l’Est il y a 2000 ans. « Dans un monde sans médecine moderne, les gens utilisaient les remèdes qu’ils croyaient efficaces », explique Eivind Heldaas Seland, de l’Université de Bergen, en Norvège. Il existe quelques références littéraires grecques et romaines anciennes au curcuma en tant que médicament. « Mais à ma connaissance, cette utilisation n’a jamais été attestée par des preuves archéologiques », dit-il.

Le ginseng aurait également atteint Rome

Il est possible que le ginseng ait également atteint Rome, dit Matt Fitzpatrick de l’Université Flinders, en Australie. Des routes terrestres, dont la célèbre route de la soie, étaient opérationnelles, et les marchandises auraient également pu atteindre Rome par les routes commerciales de l’océan Indien. « Bien que le ginseng ne soit pas mentionné dans les textes médicaux romains », dit-il.
Cela ne veut pas dire qu’il n’a jamais été utilisé dans l’Italie antique, mais cela signifie que les chercheurs doivent présenter des preuves très solides en faveur de son utilisation dans cette région. Mais Marco Leonti, de l’Université de Cagliari en Italie, affirme que cette étude ne fournit pas suffisamment de détails sur l’analyse chimique pour que les autres chercheurs puissent juger de la solidité des preuves.
Gismondi et Canini contestent cette affirmation, soulignant que l’analyse de leur équipe a révélé la présence de plusieurs composés chimiques qui peuvent être attribués au curcuma et à plusieurs autres plantes, notamment le ginseng. Nous savons que le ginseng a été utilisé à des fins médicales en Chine il y a 2000 ans, dit Miranda Brown, de l’Université du Michigan.

Un commerce des traditions artistiques

Cette nouvelle étude n’est pas la première à suggérer qu’il y a eu un contact entre l’Eurasie de l’Est et de l’Ouest il y a 2000 ans ou même avant. Brown fait remarquer que certains chercheurs ont noté des similitudes dans l’art grec et chinois ancien aux 1er et 2ème siècle après J.-C., ce qui suggère un commerce des traditions artistiques. « Alors pourquoi pas la médecine également ? »
Cette recherche a été publiée dans Archaeological and Anthropological Sciences.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Les Romains ont utilisé la médecine chinoise il y a 2000 ansmartinChimie
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