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Un million d’oiseaux de mer qui sont morts le long de la côte ouest des États-Unis ont probablement été victimes d’une vague de chaleur marine sans précédent dans le Pacifique. De tels événements devraient devenir plus fréquents en raison du changement climatique.

Un million d’oiseaux de mer sont morts

Environ 62 000 Guillemots de Troïl (Uria aalge) ont échoué sur le rivage entre l’été 2015 et le printemps 2016, entre l’Alaska et la Californie, la plupart étaient apparemment été affamées. Les chercheurs extrapolent que cela signifie qu’environ un million sont morts au total.
« La question est de savoir comment un million d’oiseaux ont pu mourir sur 6 000 kilomètres, presque tous en même temps, et quelle en est la cause », explique John Piatt, de l’US Geological Survey.
Des membres de cette espèce sont morts en masse dans le passé, mais en nombre beaucoup plus faible et seulement au niveau local. L’ampleur des décès de 2015 à 2016 est également inhabituelle car les Guillemots sont si bien adaptés à leur environnement : ils sont rapides et capables de plonger en profondeur pour leur principal régime alimentaire composé de poissons.

Le tueur serait « le blob »

Le tueur semble avoir été « le blob », une vaste étendue d’eau chaude qui a battu tous les records au large de la côte ouest de l’Amérique du Nord entre la fin de 2013 et 2016.
En examinant les relevés des Guillemots échoués, les températures de surface de la mer et les données sur les pêches, Piatt et ses collègues disent que l’explication la plus plausible est que ces oiseaux ont été dépassés, car les eaux plus chaudes ont fait que ces espèces à sang froid comme la morue ont mangé beaucoup plus de poissons dans le but de réguler leur température.
Les Guillemots ont besoin de manger la moitié de leur masse corporelle chaque jour, alors que la morue n’a besoin de manger que 1 % de sa masse corporelle, et les oiseaux meurent après 3 à 5 jours sans nourriture.

Des résultats très convaincants

« C’est très convaincant, et je dirais même que c’est assez concluant. Il n’y a pas grand-chose d’autre qui aurait pu causer ces effets. », dit Andrew Leising de la National Oceanic and Atmospheric Administration des États-Unis.
Piatt et ses collègues ont écarté l’idée que ces oiseaux ont été tués par certaines des proliférations d’algues toxiques après que les niveaux de toxines dans les oiseaux se soient avérés inférieurs à ceux qui ont causé des décès dans le passé.
L’année dernière, le groupe d’experts scientifiques des Nations unies sur le climat a averti que les vagues de chaleur marines deviendront plus fréquentes en raison des changements climatiques. Selon M. Leising, certaines indications montrent que le blob est revenu, mais sur une plus petite superficie, de sorte que l’effet sur les oiseaux sera probablement moins grave cette fois-ci.

Des vagues de chaleur désastreuses

Piatt dit que si les Guillemots ne sont pas en danger d’extinction, les populations de la côte ouest des États-Unis pourraient mettre des décennies à se rétablir. » Ces vagues de chaleur vont avoir des effets désastreux sur nos écosystèmes », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans PLOS One.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Le "blob" aurait tué un million d'oiseaux de mermartinChangement Climatique
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