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L’outil d’édition du génome CRISPR a été utilisée pour rendre des poulets résistants à un virus commun. Cette approche pourrait stimuler la production d’œufs et de viande dans le monde entier tout en améliorant le bien-être de nombreuses populations.

Des poulets édités avec CRISPR 

Ces poulets modifiés ne présentaient aucun signe de maladie, même lorsqu’ils étaient exposés à de fortes doses du virus de la leucose aviaire (ALV). Ce virus est un problème pour les éleveurs de volaille du monde entier, déclare Jiri Hejnar à l’Académie des sciences tchèque.
Ces oiseaux infectés deviennent malades, émaciés et déprimés, et développent souvent des tumeurs. Ce virus pénètre dans les cellules en se liant à une protéine appelée poulet NHE-1 (chNHE-1). L’équipe de Hejnar a déjà démontré que la suppression de trois lettres de l’ADN du gène chNHE-1 qui fabrique cette protéine empêche l’ALV d’infecter les cellules des poulets.
Le défi consistait à effectuer ce changement chez des animaux entiers plutôt que dans quelques cellules. Aucune souche de poulets ne présente naturellement cette mutation, ce qui fait que l’on ne peut pas y parvenir par la seule reproduction. Mais il est plus difficile de modifier génétiquement des poulets que d’autres animaux comme les porcs.
La méthode classique consiste à extraire des cellules germinales dites primordiales, puis les modifier à l’extérieur du corps et à ajouter les cellules modifiées aux embryons à l’intérieur des œufs fraîchement pondus. Cette approche a été utilisée pour créer les poulets CRISPR en 2016, mais le taux de réussite est extrêmement faible.

Utiliser des cellules germinales modifiées

En 2017, Hejnar a mis au point une meilleure méthode : l’utilisation de cellules germinales modifiées pour restaurer la production de sperme chez des coqs stérilisés. Son équipe a ensuite créé un coq avec du sperme dont le gène chNHE-1 a été supprimé.
Les coqs ont produit un groupe de poulets Leghorn blancs qui présentent cette délétion dans les deux copies du gène. Une société appelée Biopharm est actuellement en discussion avec des producteurs de volaille au Vietnam et en Chine pour introduire ce changement dans les races commerciales. « C’est assez simple à faire », dit Hejnar.
Hejnar prévoit également d’utiliser CRISPR pour rendre des poulets résistants à d’autres virus, tels que la grippe aviaire. Cela nous rendrait tous plus sûrs : les virus de la grippe aviaire tuent parfois des gens et on craint qu’une souche mutante ne provoque une pandémie mondiale qui pourrait être mortelle.
Cependant, de nombreux pays s’opposent encore aux aliments génétiquement modifiés. Il reste à voir si les consommateurs trouveront les poulets CRISPR à leur goût.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay