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Un ensemble d’empreintes de pas préservées suggère que des anciens humains se sont souvent précipités sur les pentes raides d’un volcan en activité, même à la suite d’une éruption majeure. Ce volcan a peut-être été un site important pour eux. L’identité des hominidés n’est pas certaine, mais il se peut qu’il s’agisse de Néandertaliens.

Des empreintes sur un volcan

Les empreintes de pas se trouvent sur le volcan Roccamonfina, dans le Sud de l’Italie, qui est éteint depuis 50 000 ans. Les habitants de la région les ont appelées « pistes du diable », car seul un être surnaturel pouvait emprunter un chemin aussi dangereux.
Cependant, en 2003, des archéologues dirigés par Paolo Mietto de l’Université de Padoue en Italie ont décrit ces empreintes. Elles ont été conservées dans des cendres volcaniques, qui ont fait éruption il y a 385 000 à 325 000 ans. C’est probablement avant que notre espèce n’existe. À l’époque, 56 empreintes étaient connues, en trois pistes. Des études ultérieures en ont trouvé d’autres.

Plusieurs empreintes

L’équipe a maintenant trouvé 14 autres empreintes, ce qui porte le total à 81. Au moins cinq personnes les ont relevées. Les 67 premières empreintes trouvées appartenaient toutes à des personnes se dirigeant vers la descente, mais certaines des nouvelles empreintes sont orientées vers la montée. Cela suggère que des  hominidés ont remonté ce volcan peu après qu’une violente éruption ait produit un flux pyroclastique : un nuage mortel de poussière et de gaz chauds.
Ils étaient probablement des visiteurs réguliers, explique Adolfo Panarello, membre de l’équipe de l’Université de Cassino et du Latium du Sud en Italie. En conséquence, les hominidés ne couraient pas, mais marchaient à une vitesse décontractée.
« Il y a toujours eu cette question de savoir si ces humains fuyaient ce volcan », explique Isabelle De Groote de l’université de Gand en Belgique. « Il y a au moins une personne qui semble vouloir se rendre à son sommet. »
De Groote a étudié les empreintes de Happisburgh au Royaume-Uni : les plus anciennes empreintes d’hominidés en dehors de l’Afrique. Selon elle, les empreintes de Roccamonfina se distinguent parce qu’elles ont toutes été faites par des adultes. « Ils ont dû laisser les enfants derrière eux et faire des activités loin de leur lieu de résidence », dit-elle.

Une source d’eau chaude

Les raisons pour lesquelles les hominiens visitent ce volcan sont nombreuses. Les « montagnes de feu » ne sont pas toujours synonymes de destruction », explique Panarello. Les éruptions volcaniques créent un sol fertile, de sorte que la vie sauvage prospère souvent près d’elles. Aujourd’hui, des millions de personnes vivent à proximité de volcans actifs, malgré les risques.
L’équipe a également trouvé deux artefacts en pierre, dont un outil tranchant, et l’autre est une bosse qui présente des signes d’écaillage par des éclats tranchants. Cela implique que ce volcan pourrait avoir été une source de pierre pour la fabrication d’outils.
« Il aurait pu y avoir de l’eau chaude provenant de sources qu’ils auraient pu utiliser pour se laver », ajoute De Groote. Cependant, elle affirme que de telles idées sont purement spéculatives, à moins que des preuves à l’appui ne soient trouvées.

Probablement des Néandertaliens

Pendant ce temps, l’analyse des empreintes de pas permet de déterminer l’identité de ces personnes. Selon Panarello et ses collègues, la taille et la forme des empreintes correspondent à un pied d’hominidé de Sima de los Huesos : la « fosse aux os » d’Atapuerca, dans le Nord de l’Espagne.
On a longtemps pensé que les os de la Sima étaient ceux de l’Homo heidelbergensis, qui avait été provisoirement identifié comme un ancêtre des humains et des Néandertaliens. Cependant, en 2016, l’ADN ancien a révélé que les hominidés de Sima étaient probablement des Néandertaliens. En conséquence, l’explication la plus probable est que des Néandertaliens ont également laissé des empreintes sur le volcan Roccamonfina.
Panarello est néanmoins prudent. « Nous avons décidé de laisser en suspens l’attribution à une espèce spécifique », dit-il. De Groote se retient également. Elle affirme qu’il n’y a pas d’empreintes de Sima de los Huesos, ni de fossiles de pieds de Roccamonfina, et qu’il est donc difficile de prouver tout cela de façon irréfutable.
Cette recherche a été publiée dans Journal of Quaternary Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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